Une image exquise du télescope Webb de la NASA montre les faibles anneaux de Neptune

Lorsque nous imaginons un monde entouré de halos cosmiques, nous imaginons généralement Saturne. En toute honnêteté, on pourrait dire que Saturne fonde toute sa personnalité sur ces anneaux irisés, et à juste titre. Vous êtes solide. Visible. Luxueux même.

Mais au cas où vous ne le sauriez pas déjà, je suis honoré de vous dire que Neptune a aussi des anneaux.

Ils sont juste beaucoup plus petits et donc super difficiles à voir sans télescopes super puissants. La planète elle-même est 30 fois plus éloignée du Soleil que la Terre et n’apparaît pas plus qu’un faible grain de lumière pour les instruments d’observation des étoiles standard.

Bien que nous ne puissions pas admirer les cerceaux fragiles de Neptune d’ici, les scientifiques ont un merveilleux aperçu de ceux-ci ceinturant le royaume d’azur en 1989 grâce à la visite de la sonde Voyager de la NASA – et mercredi, on nous a présenté le tout aussi extraordinaire télescope spatial James Webb de l’agence le deuxième tour.

“Cela fait trois décennies que nous n’avons pas vu ces anneaux faibles et poussiéreux, et c’est la première fois que nous les voyons dans l’infrarouge”, a déclaré Heidi Hammel, experte en systèmes Neptune et scientifique interdisciplinaire pour le JWST. a dit dans un avis. “La qualité d’image extrêmement stable et précise de Webb permet de détecter ces très faibles anneaux si proches de Neptune.”

Et comme si cela ne suffisait pas, cette nouvelle image montre Neptune, émettant certainement une douce lueur lavande sous la lentille proche infrarouge du JWST, sur un fond de galaxies, habilement capturées par la même pièce. Technologie spatiale de nouvelle génération. Il est clair que le JWST est beaucoup trop sensible pour détecter ce que nous pourrions considérer comme des “blancs”. Cette machine est assez puissante pour Ouvrir un coffre au trésor au hasard chaque fois qu’il regarde dans l’espace.

Sans plus tarder, Neptune :

Au centre, légèrement au sud-ouest, se trouve un cercle lumineux représentant Neptune.  De faibles anneaux également lumineux entourent la sphère.  Au nord-ouest de cette sphère se trouve une éruption bleuâtre pâle à six pointes qui représente l'une des lunes de Neptune.  Des tonnes de points et de tourbillons en arrière-plan, contre l'étendue sombre de l'espace, pointent vers des galaxies dans tout l'univers.

Des centaines de galaxies d’arrière-plan, de taille et de forme variables, apparaissent aux côtés du système Neptune sur cette image de la caméra proche infrarouge de Webb (NIRCam). Il a été officiellement enregistré le 12 juillet 2022.

ESA

De toutes les images prises par le JWST jusqu’à présent, celle-ci est facilement ma préférée.

Sa profondeur de champ me donne des papillons existentiels car il est troublant de voir une planète grandeur nature, y compris des anneaux, flotter juste devant des galaxies faussement petites qui font en fait des centaines de milliers d’années-lumière de diamètre. Ces galaxies sont à des distances gigantesques du voisinage cosmique de notre système solaire (qui abrite notre propre Neptune) et portent pourtant des amas Suite quartiers cosmiques.

Une image granuleuse en noir et blanc révèle les anneaux fragiles de Neptune.

À titre de comparaison, voici ce que Voyager a capturé des anneaux de Neptune en 1989.

NASA, JPL

Casser l’objectif du JWST sur Neptune

La luminescence brillante que nous voyons dans le portrait JWST de Neptune n’existe que parce qu’elle est filtrée par la puissance infrarouge du télescope. Nous considérons un affichage de longueurs d’onde infrarouges invisibles émises par le monde gazeux.

Nous ne regardons pas le type de longueurs d’onde visibles auxquelles nous sommes habitués – celles qui nous montrent la couleur, comme le type avec lequel le télescope spatial Hubble fonctionne. Neptune a toujours sa teinte bleue caractéristique, qui provient d’éléments de la planète tels que B. gaz méthane, mais le JWST ne peut pas nous les montrer. Il n’a pas été construit pour ça.

orage png

Le télescope spatial Hubble montre Neptune dans toute sa splendeur bleue alors qu’il suit deux tempêtes sombres sur la planète. Le plus grand est au milieu en haut et le plus petit est à droite.

NASA, ESA, STScI, MH Wong (Université de Californie, Berkeley) et LA Sromovsky et PM Fry (Université du Wisconsin-Madison)

“En fait, le gaz méthane absorbe si fortement que la planète est assez sombre aux longueurs d’onde de Webb”, selon l’Agence spatiale européenne a dit dans un communiqué de presse: “Sauf là où des nuages ​​​​de haute altitude sont présents. Ces nuages ​​​​de méthane et de glace se manifestent par des traînées et des points brillants qui reflètent la lumière du soleil avant qu’elle ne soit absorbée par le gaz méthane.”

Vous pouvez également voir une fine ligne brillante encerclant l’équateur de la planète, qui, selon l’équipe, pourrait indiquer la circulation atmosphérique mondiale associée aux vents et aux tempêtes de Neptune. “L’atmosphère descend et se réchauffe à l’équateur et est donc plus lumineuse dans l’infrarouge que les gaz environnants plus froids”, a déclaré la NASA.

Il y a aussi une “luminosité intrigante” au pôle Nord, selon l’agence, et d’autres preuves d’un vortex à la surface de la sphère au pôle Sud.

Enfin, le JWST a capturé sept des 14 lunes connues de Neptune : Galatea, Naiad, Thalassa, Despina, Proteus, Larissa et Triton. Triton affiche la lueur à six pointes caractéristique du JWST et peut être vu dans son étrange orbite arrière, donnant aux astronomes l’espoir que le JWST peut aider à déchiffrer la situation bizarre.

Un gros plan de Neptune et du très brillant Triton, où toutes les lunes sont étiquetées.

Le JWST a capturé sept des lunes de Neptune.

NASA, ESA, CSA et STScI

“Ce portrait Webb de Neptune est dominé par un point de lumière très brillant qui présente les pics de diffraction caractéristiques observés dans de nombreuses images de Webb”, a déclaré l’ESA. “Ce n’est pas une étoile mais la lune la plus inhabituelle de Neptune, Triton.”

Cependant, c’est le contexte de l’image qui m’attire vraiment. Alors que nous nous éloignons de Triton et de ces anneaux délicatement saupoudrés de Neptune et de ces mystères de vortex polaire, il devient évident que nous ne pouvons voir ces détails cosmiques que par pur hasard car ils existent dans cet iota de l’univers.

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