Un capteur défectueux a peut-être annulé le lancement de l’énorme fusée SLS de la NASA

La fusée SLS de la NASA pourrait désormais être lancée le samedi 3 septembre 2022.
Agrandir / La fusée SLS de la NASA pourrait désormais être lancée le samedi 3 septembre 2022.

Trevor Mahlman

Après avoir essuyé une tentative de lancement de fusée du système de lancement spatial lundi, les responsables de la NASA ont déclaré qu’ils travaillaient à une deuxième tentative de vol de la mission Artemis I le samedi 3 septembre.

contrôleurs aériens de la NASA arrêté la première tentative de démarrage après qu’ils n’aient pas pu vérifier que l’un des quatre moteurs principaux de la fusée SLS – le moteur n ° 3 – avait été correctement refroidi à une température de -420 degrés Fahrenheit avant l’allumage. Les moteurs doivent être refroidis à des températures très froides pour gérer l’injection d’hydrogène et d’oxygène liquides très froids.

Lors d’une conférence de presse mardi soir, le responsable du programme de la NASA pour la fusée SLS, John Honeycutt, a déclaré que son équipe d’ingénieurs pensait que le moteur s’était effectivement refroidi de la température ambiante à près du niveau requis, mais qu’il avait été mal mesuré par un capteur de température défectueux.

“La façon dont le capteur se comporte ne correspond pas à la physique de la situation”, a déclaré Honeycutt.

Le problème pour la NASA est que le capteur ne peut pas être facilement remplacé et nécessiterait très probablement un retour au bâtiment d’assemblage de véhicules du Kennedy Space Center en Floride, à quelques kilomètres seulement de la rampe de lancement. Cela retarderait le lancement de la fusée jusqu’en octobre au moins, et l’agence spatiale commence à s’inquiéter de l’usure d’une fusée maintenant empilée depuis près d’un an.

Honeycutt a déclaré qu’il était convaincu que de l’hydrogène liquide se trouvait dans le moteur n ° 3 pendant le compte à rebours de lundi et que d’autres capteurs, y compris des lectures de pression, indiquaient que le moteur se trouvait dans un environnement qui l’aurait correctement refroidi. Ainsi, a-t-il dit, son équipe travaille sur un “plan de justification de vol” qui permettrait à la fusée de se lancer sans obtenir de bonnes données du capteur de température sur le moteur.

“Nous allons examiner toutes les autres données dont nous disposons et [will] Utilisez-le pour prendre une décision éclairée », a-t-il déclaré.

En conséquence, le plan actuel de la NASA comprend aujourd’hui des travaux sur la rampe de lancement, notamment l’inspection d’une zone où une petite fuite d’hydrogène s’est produite pendant le compte à rebours de lundi. Ensuite, lorsque les responsables sont satisfaits de ces inspections et de leur justification de vol pour traiter le capteur de température défectueux, l’agence commence le compte à rebours jeudi. Sur cette chronologie, les opérations des chars commenceraient samedi matin avant qu’une fenêtre de lancement de deux heures ne s’ouvre à 14 h 17 HE (18 h 17 UTC). Pour donner à l’équipe de départ plus de temps pour travailler sur le problème de refroidissement des moteurs, le processus connu sous le nom de “conditionnement” des moteurs commencerait plus tôt dans le compte à rebours que lundi.

Lors de la conférence de presse de mardi, il n’était pas immédiatement clair quels seraient les effets d’un décollage avec un moteur principal supérieur à la moyenne. D’un point de vue physique, l’allumage de propulseurs surfondus dans un moteur plus chaud que prévu endommagerait probablement gravement au moins la turbopompe du moteur RS-25. Il est donc probable que la NASA ne lancerait pas la fusée SLS sans une grande confiance dans sa logique de vol.

La NASA a jusqu’au 5 septembre pour lancer le booster avant qu’il ne doive être retiré de la plate-forme pour être remis à neuf. À l’approche de la date de lancement du 3 septembre, l’agence spatiale surveillera de près les prévisions météorologiques en plus de gérer les problèmes techniques. Bien que les orages soient courants le long de la côte de la Floride les après-midi d’été, l’officier météorologique du lancement Mike Burger a déclaré que les courants terrestres devraient être assez forts ce week-end. Cela devrait pousser les brises de mer plus à l’intérieur des terres et potentiellement offrir des opportunités de lancement pendant la fenêtre de deux heures. Si la météo échoue, la NASA prend des dispositions pour tenter un lancement le 5 septembre.

Les responsables ont insisté lors de la conférence de presse de mardi sur le fait qu’ils étaient confiants de procéder à une tentative de lancement. Bien que l’agence spatiale ait fortement promu la première tentative de lancement d’Artemis I lundi – le lancement d’un vaisseau spatial Orion sans pilote vers la Lune a été célébré avec des apparitions de célébrités, des promotions sur les réseaux sociaux et une visite du vice-président Kamala Harris au cosmodrome de Floride –La NASA n’a pas encore terminé un test de ravitaillement du véhicule.

Pourtant, l’agence spatiale espère alimenter complètement la fusée samedi et compter jusqu’à T-0 sans autre problème.

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