Steven Hoffenberg, baron de la dette qui a dirigé une arnaque majeure, décède à 77 ans

Steven J. Hoffenberg, un magnat de la dette effronté de New York qui a passé 18 ans dans une prison fédérale après avoir reconnu avoir exploité un stratagème frauduleux qui, selon les procureurs, était l’un des plus grands crimes de ce type dans l’histoire des États-Unis à l’époque, a été arrêté mardi et retrouvé mort dans le modeste appartement de Derby, Connecticut, où il vivait depuis environ deux ans. Il avait 77 ans.

Le décès a été confirmé par sa fille Haley Hasho vendredi et plus tard par la police de Derby.

Lieutenant Justin Stanko, de la police de Derby, a déclaré que l’état du corps de M. Hoffenberg lorsque les policiers l’ont découvert suggérait qu’il était mort depuis environ une semaine. Les agents ont effectué une inspection après avoir été contactés par un ami de M. Hoffenberg et un détective privé, a déclaré le lieutenant Stanko.

Une première autopsie par le bureau du coroner de l’État n’a trouvé aucune preuve de traumatisme corporel, a déclaré la police dans un communiqué de presse, qui a également déclaré qu’une cause officielle de décès attendait les résultats de tests toxicologiques supplémentaires.

M. Hoffenberg, qui a contrôlé le New York Post pendant une brève période tumultueuse en 1993, a plaidé coupable deux ans plus tard à des accusations de complot et de fraude découlant d’un stratagème de Ponzi lié à sa société mère, Towers Financial Corporation, qui en première ligne était une agence de recouvrement qui a acheté la dette d’entreprises comme les hôpitaux, les maisons de retraite et les compagnies de téléphone.

Les procureurs ont déclaré que Towers avait vendu pour plus de 460 millions de dollars de débentures et d’obligations frauduleuses à des investisseurs et avait utilisé une partie de l’argent pour payer les intérêts dus aux investisseurs précédents. Le reste a servi à soutenir un château de cartes budgétaire qui s’appuyait sur des revenus gonflés et des profits fictifs pour faire ressembler Towers à une grande société de financement des soins de santé.

Dans son plaidoyer de culpabilité, M. Hoffenberg, qui possédait autrefois un avion d’affaires, une limousine, un yacht, une propriété de Long Island et un appartement à Manhattan, a admis avoir orchestré le plan. Après sa sortie de prison, il a tenté de rejeter la faute sur quelqu’un d’autre : son ancien partenaire commercial Jeffrey Epstein, qui a ensuite été accusé d’abus sexuels en série sur des jeunes femmes et des filles.

Selon les archives judiciaires et de recensement, Steven Jude Hoffenberg est né le 12 janvier 1945 à Brooklyn d’un frère jumeau, Martin, de Harry Hoffenberg, qui travaillait dans le secteur des assurances, et de sa femme Bernice.

Steven Hoffenberg aimait se présenter “à la manière d’Horatio Alger”, selon le New York Times rapporté en 1993. Il a dit qu’il était un décrocheur du City College de New York et qu’il avait commencé sa carrière avec seulement 2 000 $.

Dans les années 1970, de nombreux propriétaires de petites entreprises à New York connaissaient M. Hoffenberg comme un soi-disant artiste bust-out. Il reprendrait des entreprises pour pouvoir acheter des biens à crédit qu’il pourrait ensuite revendre au comptant et ne pas payer ses fournisseurs. Ses objectifs ont été laissés en ruine financière. Il est venu à la vente de liquidation dans une limousine avec chauffeur.

Un juge de New York, dans un procès intenté en 1980 par le propriétaire initial d’une de ces sociétés, a commenté la conduite de M. Hoffenberg comme “choquant la conscience du tribunal”.

Au fur et à mesure que l’entreprise de M. Hoffenberg se développait, ses transactions financières devenaient de plus en plus complexes. En 1980, il a formé une société privée pour détenir les coquilles corporatives concentriques qui composaient Towers. En 1986, cette société a acheté une société écran publique dans le cadre d’un accord qui a permis à M. Hoffenberg d’inscrire Towers sans déposer de prospectus officiel auprès des autorités fédérales.

Cette année-là, Towers avait élargi son activité principale de recouvrement pour inclure des unités de financement et de location a réclamé près de 1 200 employés et 95 millions de dollars de ventes à l’échelle nationale.

On ne sait pas si les chiffres sont corrects. M. Hoffenberg, qui s’est fait un nom en tant que bourreau de travail et solitaire, avait également un penchant pour l’exagération.

Dans son rapport annuel de 1987, par exemple, il a qualifié l’unité de recouvrement de l’entreprise de “chef de file dans son domaine”, sans donner de détails. Cette même année, il a déclaré aux actionnaires de Towers que la société chercherait bientôt à être cotée au Nasdaq. Cela n’a jamais été le cas.

C’était aussi en 1987 M. Hoffenberg a déclaré au Times en 2019qu’il a rencontré M. Epstein, un décrocheur de l’université de Brooklyn qui avait transformé un poste d’enseignant à la prestigieuse Dalton School de Manhattan en un emploi dans la société d’investissement Bear Stearns.

Le boom des OPA des années 1980 battait son plein. M. Hoffenberg a embauché M. Epstein comme consultant pour 25 000 $ par mois. L’arrangement a duré environ six ans.

“Je pensais que Jeffrey était le meilleur arnaqueur à deux pattes.” M. Hoffenberg a déclaré au Washington Post en 2019. « Talent, charisme, génie, cerveau criminel. Nous avions une cause qui pouvait rapporter beaucoup d’argent. Nous l’avons appelé Ponzi.

Des années plus tard, M. Epstein s’est fait connaître en tant que gestionnaire de fonds énigmatique et délinquant sexuel condamné qui a évolué dans les cercles d’élite. Il s’est pendu dans une prison fédérale à Manhattan en 2019 en attendant son procès Allégations de trafic sexuel.

M. Hoffenberg et M. Epstein, qui sont partis comme des braqueurs d’entreprise a d’abord acheté deux petites compagnies d’assurance de l’Illinois pour 20 millions de dollars.

Ils ont tenté d’acquérir Pan American World Airways en 1987 avec plusieurs partenaires notables en tant que conseillers, dont Edward, frère de l’ancien président Richard M. Nixon.

M. Hoffenberg et M. Epstein ont retiré de l’argent à l’un des assureurs pour rendre l’offre de Pan Am plus réaliste, mais elle a quand même échoué. L’année suivante, ils ont utilisé une stratégie similaire, pillant le deuxième assureur pour une course à Emery Air Freight, un effort que M. Hoffenberg a décrit plus tard dans un dossier judiciaire comme un “échec épique”.

Lorsque les prises de contrôle ont échoué, a rapporté le Washington Post, les assureurs ont fait défaut et ont été mis sous séquestre. Des milliers de clients dans l’Illinois et l’Ohio ont perdu des millions de dollars destinés à payer des factures médicales. Les régulateurs de l’Illinois et la Securities and Exchange Commission ont poursuivi Towers.

En 1988, ont déclaré les procureurs, l’escroquerie Towers avait commencé à se développer. À partir de cette année-là, ont-ils déclaré, la société a vendu pour plus de 270 millions de dollars de billets à ordre, offert des rendements élevés et ciblé les veuves, les retraités et d’autres personnes disposant de fonds limités.

Le geste le plus spectaculaire de M. Hoffenberg s’est produit en janvier 1993 lorsque le propriétaire en difficulté financière du New York Post, Peter Kalikow, s’est tourné vers lui pour sauver le journal.

M. Hoffenberg a apprécié l’occasion.

“Je suis ici pour la célébrité”, a-t-il déclaré à Mike McAlary, alors chroniqueur pour The Post. “Je veux avoir une voix à New York. J’ai gagné des millions. Maintenant, je veux de l’excitation.

Le frisson a été de courte durée. La SEC a bloqué et forcé l’accès de M. Hoffenberg à l’argent dont il avait besoin pour acheter le journal un partenariat controversé avec un autre homme d’affaires new-yorkais audacieux, Abraham Hirschfeld. Lorsque l’offre a échoué, Rupert Murdoch, qui possédait auparavant The Post, l’a rachetée.

Tout s’est vite arrêté. Towers a fait faillite et les procureurs fédéraux ont lancé des poursuites pour fraude contre M. Hoffenberg. Il a finalement plaidé coupable à cinq chefs d’accusationy compris un complot en vue de commettre une fraude en valeurs mobilières et un complot en vue d’entraver la justice en ordonnant aux employés de mentir aux enquêteurs de la SEC.

Son avocat a déclaré au juge que la plainte était déposée “pour épargner à M. Hoffenberg le traumatisme, l’embarras et les frais d’un litige”.

Après sa sortie de prison, cependant, M. Hoffenberg a découvert qu’il avait dit au grand jury que M. Epstein, qui n’était pas inculpé dans l’affaire, avait orchestré les transactions qui maintenaient la fraude Towers en vie.

“Il était l’architecte”, a déclaré M. Hoffenberg au Washington Post.

Après sa sortie de prison, M. Hoffenberg a déclaré qu’il espérait faire amende honorable pour ceux qu’il avait trompés. Il a également été de connivence avec des femmes qui ont déclaré que M. Epstein les avait agressées sexuellement.

Une de ces femmes, Maria FarmerElle et Herr Hoffenberg sont devenus amis, dit-elle. C’est elle qui a appelé la police de Derby.

Elle a dit que M. Hoffenberg était différent de sa personnalité publique.

“Si je devais le décrire en un mot, ce serait” amical “”, a-t-elle déclaré.

M. Hoffenberg a été marié au moins deux fois. Selon un article du Times de 1994, son premier mariage s’est terminé par un divorce. Les détails d’un deuxième mariage avec Lisa Twardowski n’étaient pas immédiatement disponibles. Mme Twardowski, qui est décédée de Lisa Twardeau, est décédée en 2014.

Les informations sur les survivants de M. Hoffenberg autres que Mme Hasho n’étaient pas immédiatement disponibles.

Dans une interview, Mme Hasho, dont la mère était en couple avec M. Hoffenberg au moment où les procureurs ont déclaré avoir rencontré son père pour la première fois après sa sortie de prison à l’âge de 19 ans, a déclaré que leur relation “se complique” et qu’elle et sa mère “n’ont jamais bénéficié de ses efforts financiers.”

“Steven avait un charme inhabituel et un esprit magistral, mais ne l’a pas utilisé avec succès”, a déclaré Mme Hasho. “Le reste est entre les mains de Dieu.”

Comment M. Hoffenberg, qui vivait autrefois sur Sutton Place, une adresse exclusive de l’Upper East Side de Manhattan, a emménagé dans un petit appartement au premier étage de Derby, une ancienne ville industrielle à une heure et demie de New York, n’était pas clair.

Pamela Gelder, qui est propriétaire de l’appartement avec son mari, a qualifié M. Hoffenberg de “locataire idéal”: calme, bien habillé, poli.

“Il appelle à 8 heures du matin tous les premiers mois et demande à quelle heure je viens récupérer le loyer”, a-t-elle déclaré. « Comment peux-tu être en colère contre un gars comme ça ?

Mme Gelder a déclaré qu’elle ne savait rien de ses antécédents.

“C’est une bonne chose que je ne le sache pas”, a-t-elle dit, “parce que sinon je lui aurais posé beaucoup de questions.”

Mike Baker a contribué au reportage. Kitty Bennett a contribué à la recherche.

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