Serena Williams du bon vieux temps impressionne lors de la deuxième nuit à l’US Open | Serena Williams

JAu cours d’un premier set intense et haletant dans ce qui aurait pu être le dernier match en simple de sa carrière, Serena Williams a regardé la numéro 2 mondiale Anett Kontaveit, répondant à son défi avec une performance sans faille. Cependant, elle a eu du mal à tenir le coup dans le deuxième set. Sauvant une balle de break à 1-3 avec un doux as au curling, elle leva les mains vers le ciel, fâchée de ne pas pouvoir trouver ce coup à chaque fois qu’elle servait.

S’il s’agissait d’une autre femme de 40 ans dans l’histoire du tennis, avec la rouille d’une mise à pied d’un an et les nerfs de son dernier événement, de tels défauts seraient attendus. Mais c’est Serena Williams. Elle a non seulement adhéré aux normes stratosphériques, mais les a en quelque sorte complètement remplies lors de la folle deuxième nuit de sa résidence au stade Arthur Ashe. Battre Kontaveit a retardé sa retraite en tant que joueuse en simple pour un autre tour en accomplissant au moins un dernier moment légendaire dans une carrière.

Après la pompe de leur victoire au premier tour avec sa cérémonie sur le terrain et un discours de Billie Jean King, le deuxième tour était différent. La foule était un peu plus modérée, pas seulement là pour dire au revoir alors que Williams était concentré au laser. Elle a été immédiatement bloquée lors du premier set à haute intensité, qui a été rempli de tirs de qualité des deux mais dominé par le service de Williams – à 40 ans, elle est toujours la meilleure serveuse du monde. Sous une pression étouffante, elle a scellé le tie-break comme elle l’avait fait tant de fois au fil des ans – un service non retourné suivi d’un as.

À son crédit, Kontaveit a joué un deuxième set sans faille, montrant les gagnants des ailes et des lignes de baisers, mais Williams a simplement répondu en continuant à élever son niveau et en gérant finalement le match avec aplomb. Au cours des deux derniers matchs, elle contrôlait parfaitement la ligne de base, effaçant le service de Kontaveit jusqu’à la fin.

Compte tenu de leurs limites, il s’agit d’une réalisation d’autant plus remarquable. Son premier service était fascinant mais n’a atteint en moyenne que 150 km/h dans le premier set – elle n’a pas beaucoup servi sous pression au cours de la dernière année, elle a donc été extrêmement prudente au début, mettant l’accent sur la précision et le pourcentage sur la puissance. Son mouvement, historiquement l’un de ses plus grands atouts, est visiblement limité, mais elle a quand même trouvé un moyen de déterrer un rallye de 19 temps au plus profond du troisième set quand elle en avait le plus besoin. Malgré son manque de forme physique, elle était un rocher dans le surf dans les moments décisifs.

Au cours de ses deux heures et 27 minutes sur le terrain, elle a rejoué au moins chaque coup: les as et les gagnants de retour vicieux qu’elle a sauvés pour des points vitaux, le rugissement et la peur dans une égale mesure, son cœur se fixant sur son diamant clouté ceux manches. Au milieu du troisième set, Williams est devenu frustré par l’appel de ligne électronique et a informé l’arbitre Alison Hughes. Elle est ensuite revenue à la ligne de fond et a canalisé sa colère pour gagner le tennis.

Serena Williams lève sa raquette et son bras vers la foule alors qu'elle se tient sur le terrain après sa victoire
Serena Williams célèbre sa victoire. Photo : Scènes de Jason/EPA

Cela a été particulièrement étonnant compte tenu de la distance qu’elle a parcourue depuis son retour. Perdue au premier tour de Wimbledon, Williams a été facilement écartée par Belinda Bencic à Toronto puis démolie 6-4, 6-0 par Emma Raducanu à Cincinnati. Elle a décrit les dernières semaines de sa carrière comme extrêmement difficiles.

Williams est arrivée à New York avec peu de confiance, mais avait une dernière chance de faire une impression dans les dernières étapes de sa carrière et aucune chance de rachat. La pression aurait pu être étouffante, mais comme souvent dans sa carrière, elle s’est montrée à la hauteur. Son succès vient du fait qu’elle considère sa finale comme un bonus plutôt qu’un handicap qu’elle aurait pu être. “J’ai un gros X rouge dans le dos depuis que j’ai remporté l’US Open en 1999”, a-t-elle déclaré. “Ça a été là toute ma carrière parce que j’ai remporté mon premier Grand Chelem au début de ma carrière. Mais ici c’est différent. J’ai l’impression d’avoir déjà gagné.”

Elle a terminé avec un swing, déchirant le service de Kontaveit lors du dernier match et assurant sa victoire avec un revers gagnant. Lorsque l’ancienne joueuse Mary Joe Fernandez a dicté l’interview sur le terrain, sa présence même était un rappel de la longévité absurde de William. Fernandez a 51 ans et est à la retraite depuis 22 ans, mais elle et Williams étaient rivales en 1999. Elle a demandé à Williams si elle était surprise par son niveau sur le terrain, ce qui s’est traduit par un rire et un regard très vif. “Je suis juste Serena”, a-t-elle dit.

Jeudi soir, Williams reviendra au même endroit aux côtés de sa sœur Venus lorsqu’ils concourront en double pour la dernière fois ensemble, un spectacle potentiellement encore plus émouvant et important que les simples. Puis elle rencontre Ajla Tomljanovic d’Australie vendredi. Ce pourrait être la nuit où elle dit enfin au revoir, ou la prochaine étape d’une dernière course légendaire. Quoi qu’il en soit, elle a donné au monde au moins une dernière démonstration de la vue inoubliable de Serena Williams en plein essor mercredi soir.

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