Pourquoi la NASA retourne sur la Lune

“Nous allons.”

C’est le slogan que la NASA utilise avant le premier vol de sa fusée New Moon, qui pourrait être lancée dès 8 h 33, heure de l’Est, lundi. C’est une phrase répétée par les responsables de l’agence lorsqu’ils ajoutent le hashtag aux publications sur les réseaux sociaux et le proclament sur des bannières accrochées autour du site de lancement du Kennedy Space Center en Floride.

À moins d’être un fanatique de l’espace, renvoyer des astronautes sur la Lune semble être un gros bâillement.

Pourquoi? Nous sommes déjà partis.

Pourquoi la NASA répéterait-elle ce qu’elle a fait il y a un demi-siècle, d’autant plus que les astronautes n’ont pas marché sur la Lune depuis plusieurs années et ont dépensé environ 100 milliards de dollars à l’époque ?

Les responsables de la NASA affirment aujourd’hui que les missions lunaires de 1969-1972 sont au cœur de leur programme de vols spatiaux habités et pas seulement une surveillance des alunissages d’Apollo.

“C’est un avenir où la NASA débarquera la première femme et la première personne de couleur sur la lune”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, lors d’une conférence de presse ce mois-ci. “Et dans ces missions de plus en plus complexes, les astronautes vivront et travailleront dans l’espace lointain et développeront la science et la technologie pour envoyer les premiers humains sur Mars.”

C’est un changement par rapport à 2010 lorsque le président Barack Obama a prononcé un discours au moment où les Américains se sont lancés sur la Lune et la NASA visait des cibles plus ambitieuses comme les astéroïdes et Mars et allait au-delà de la Lune.

“Nous y sommes déjà allés”, a déclaré Obama.

Le programme d’aujourd’hui a été nommé Artemis par les dirigeants de la NASA sous l’administration Trump. Dans la mythologie grecque, Artémis était la sœur jumelle d’Apollon. La première étape du programme sera le prochain vol d’essai de la fusée Moon, surnommée le système de lancement spatial, avec la capsule Orion au sommet des futures missions. Ce vol non scénarisé d’Orion se balançant autour de la lune avant de retourner sur Terre consiste à régler les problèmes avec le vaisseau spatial avant que les gens ne soient amenés à bord.

Si la météo ou des problèmes techniques empêchent la fusée de décoller le lundi, elle peut réessayer le vendredi ou le lundi suivant. Les météorologues ont prédit samedi 70% de chances de conditions favorables pour le lancement.

En plus de la fonction de la mission en tant que terrain d’essai pour les technologies nécessaires à un voyage beaucoup plus long vers Mars, incitez les étudiants à entrer dans les domaines des sciences et de l’ingénierie.

“Nous explorons parce que cela fait partie de notre nature”, a déclaré Nelson dans une interview.

Il n’y a pas que la NASA qui veut aller sur la lune ces jours-ci. Ces dernières années, la Chine a effectué avec succès trois missions robotiques sur la Lune. L’Inde et une organisation à but non lucratif israélienne ont également envoyé des atterrisseurs en 2019, bien que les deux se soient écrasés. Un orbiteur sud-coréen est en route.

M. Nelson a déclaré que les ambitions spatiales croissantes de la Chine, qui incluent une base lunaire dans les années 2030, étaient également les motivations d’Artemis. “Nous devons nous inquiéter qu’ils disent:” C’est notre zone exclusive. Vous restez dehors, dit-il. “Alors oui, c’est l’une des choses que nous examinons.”

Pour les scientifiques, l’attention renouvelée sur la lune promet une mine de nouvelles données dans les années à venir.

Les roches collectées par les astronautes lors des missions Apollo ont aidé les planétologues à comprendre le système solaire. L’analyse des isotopes radioactifs a fourni une datation précise de diverses régions de la surface lunaire. Les roches ont également révélé une histoire d’origine intrigante pour la lune : elle semble s’être formée à partir de débris éjectés dans l’espace lorsqu’un objet de la taille d’un martien s’est écrasé sur la Terre il y a 4,5 milliards d’années.

Mais deux décennies après Apollo 17, le dernier atterrissage lunaire, la NASA a détourné son attention de la lune vers ce qui semblait à beaucoup être un monde désolé, sec et sans air. Il a déplacé son attention vers d’autres endroits du système solaire, comme Mars et la multitude de lunes de Jupiter et de Saturne.

Cependant, l’intérêt scientifique pour la lune n’a jamais complètement disparu. En effet, la nature désolée signifie que les pierres durcies il y a des milliards d’années restent dans un état presque vierge.

“En tant que scientifiques, nous comprenons que la lune est, en un sens, une pierre de Rosette”, a déclaré David A. Kring du Lunar and Planetary Institute près de Houston. “C’est le meilleur endroit du système solaire pour étudier l’origine et l’évolution des planètes du système solaire.”

Les scientifiques ont également découvert que la lune n’est pas aussi sèche qu’ils le pensaient.

L’eau gelée au fond des cratères éternellement sombres aux pôles est une ressource précieuse. Il peut fournir de l’eau potable aux futurs astronautes visitant la lune, et l’eau peut être divisée en hydrogène et en oxygène.

L’oxygène pourrait fournir de l’air respirable; L’oxygène et l’hydrogène peuvent également être utilisés comme moteurs de fusée. Ainsi, la lune, ou une station de ravitaillement en orbite autour de la lune, pourrait servir d’arrêt aux engins spatiaux pour refaire le plein de leurs réservoirs avant de se diriger vers le système solaire.

S’ils ont plus de milliards d’années, les CI pourraient même fournir un livre d’histoire scientifique du système solaire.

La connaissance croissante des CI a suscité un regain d’intérêt pour la Lune. Au début des années 2000, Anthony Colaprete, scientifique planétaire au centre de recherche Ames de la NASA à Mountain View, en Californie, a déclaré “juste en passant”.

Ensuite, la NASA a lancé un appel à propositions pour un vaisseau spatial qui pourrait frapper la lune avec la prochaine mission de reconnaissance lunaire. docteur Colaprete, qui était principalement impliqué dans les modèles climatiques de Mars à l’époque des années 1990.

Lcross dirigerait l’étage supérieur de la fusée, qui mettrait la mission à 5 600 milles à l’heure dans l’un des cratères polaires, puis mesurerait un petit vaisseau spatial traînant ce que l’impact s’est produit.

“C’était une méthode d’échantillonnage assez grossière”, a déclaré le Dr. Colaprete dans une interview.

Mais la NASA a aimé l’idée et l’a choisie. En juin 2009, la fusée a été lancée avec l’éclaireur lunaire et Lcross. En octobre, Lcross a conduit sa mort dans le cratère Cabeus près du pôle sud de la lune.

Un mois plus tard, le Dr. Colaprete sa réponse : Il y avait en effet de l’eau au fond du cabeus et une partie de celle-ci.

Les instruments d’un orbiteur indien, Chandrayaan-1, ont également trouvé des signes indéniables d’eau, et des scientifiques utilisant des techniques de pointe ont trouvé de l’eau piégée dans les minéraux des anciennes roches d’Apollo 15 et d’Apollo 17.

Mais Barbara Cohen, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, a déclaré que les scientifiques avaient de nombreuses questions sans réponse.

Il y a des régions froides avec de la glace, mais aussi des régions froides qui semblent être sans glace. Certains endroits sont givrés à la surface et d’autres ont de la glace sous la surface, mais les deux régions ne se chevauchent pas toujours. “Nous ne comprenons pas exactement quand ni comment cette eau est arrivée là”, a-t-elle déclaré.

Cela signifie que les scientifiques ne savent pas non plus vraiment combien d’eau il y a, ou à quel point il sera facile d’extraire l’eau de la roche et du sol environnants.

docteur Colaprete travaille également toujours sur la lune. “La communauté s’est agrandie Au cours des deux dernières décennies”, a-t-il déclaré. Il est maintenant le chercheur principal de l’enquête éphémère du Polar Exploration Rover ou Viper, un véhicule robotique qui devrait atterrir près du pôle Sud à la fin de 2024 et s’aventurer dans certains des cratères sombres pour une imagerie rapprochée, y compris le forage d’un mètre dans le Plancher.

“L’un de nos principaux objectifs est de comprendre l’origine et les formes de l’eau sur la lune”, a déclaré le Dr. colapreté.

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