Mon chat vient-il de me frapper ? Une aventure dans la traduction des animaux de compagnie

Mon chat est un vrai bavard. Momo miaule quand elle a faim et quand elle est rassasiée, quand elle veut être prise et déposée, quand je quitte ou entre dans la pièce, ou parfois sans aucune raison réelle.

Mais parce que c’est un chat, elle est aussi peu coopérative. Donc au moment où j’ai téléchargé MeowTalk Cat Translator, une application mobile qui promettait de convertir les miaulements de Momo en anglais simple, l’a immédiatement annulée. Pendant deux jours, j’ai essayé sans succès de demander une tonalité.

Le troisième jour, en désespoir de cause, j’ai décidé de venir la chercher pendant qu’elle engloutissait son dîner, une interruption garantie de provoquer des hurlements de protestation. Comme au bon moment, Momo gémit. L’application a traité l’audio, puis a diffusé une publicité pour Sara Lee, puis a traduit : “Je suis heureuse !”

J’étais dubitatif. Mais MeowTalk a fourni une traduction plus plausible environ une semaine plus tard, à mon retour d’un voyage de quatre jours. Quand Momo m’a vu, elle a miaulé puis ronronné. “Ravi de vous voir”, a traduit l’application. Puis : “Laissez-moi me reposer.” (Les publicités ont disparu après que j’ai été mis à niveau vers un compte premium.)

L’envie de converser avec les animaux est ancienne, bien avant que les smartphones ne deviennent nos meilleurs amis. Les scientifiques ont appris la langue des signes aux grands singes, ont discuté avec des perroquets gris et ont même essayé d’enseigner l’anglais aux grands dauphins. Les animaux de compagnie, avec qui nous partageons des maisons mais pas de langage commun, sont des cibles particulièrement tentantes. Mon flux TikTok déborde Vidéos de lapinun berger allemand qui a appris à appuyer sur des boutons audio qui jouent des phrases préenregistrées telles que “dehors”, “gribouillis” et “je t’aime”.

MeowTalk est le résultat d’un intérêt croissant pour l’utilisation d’intelligences supplémentaires – des algorithmes d’apprentissage automatique – pour déchiffrer la communication animale. L’idée n’est pas aussi farfelue qu’il n’y paraît. Par exemple, les systèmes d’apprentissage automatique capables d’extraire des modèles à partir de grands ensembles de données peuvent faire la distinction entre les couinements que font les rongeurs lorsqu’ils sont heureux et ceux qu’ils émettent lorsqu’ils sont en détresse.

Appliquer les mêmes progrès à nos semblables a un attrait évident.

“Nous essayons de comprendre ce que disent les chats et de leur donner une voix”, a déclaré Javier Sanchez, l’un des fondateurs de MeowTalk. “Nous voulons utiliser cela pour aider les gens à établir des relations meilleures et plus solides avec leurs chats”, a-t-il ajouté.

Pour moi, un amoureux des animaux dans un ménage à trois espèces – Momo, le chat grincheux, partage à contrecœur l’espace avec Watson, le chien trop zélé – l’idée d’une application de traduction pour animaux de compagnie était séduisante. Mais même les créateurs de MeowTalk reconnaissent qu’il reste encore quelques problèmes à résoudre.

Un miaulement contient beaucoup. Pendant la prime du chat – disons, quand un chat est nourri – les miaulements sont généralement courts, aigus et ont une intonation montante. selon une étude récente, qui n’a pas encore été publié dans une revue scientifique. Mais dans les pires moments (pris au piège dans une cage de transport), les chats annoncent généralement leur détresse par de longs miaulements bas avec une intonation descendante.

“Ils ont tendance à utiliser différents types de mélodies dans leurs miaulements lorsqu’ils essaient de signaler différentes choses”, a déclaré Susanne Schötz, phonéticienne à l’Université de Lund en Suède, qui a dirigé l’étude dans le cadre d’un projet de recherche appelé miaou.

Et en une étude de 2019Stavros Ntalampiras, informaticien à l’Université de Milan, a montré que les algorithmes peuvent automatiquement distinguer les chats qui miaulent dans trois situations : lors du brossage, en attendant de la nourriture ou après avoir été laissés seuls dans un environnement étranger.

MeowTalk, dont le fondateur Dr. Ntalampiras, qui s’est engagé après la sortie de l’étude, développe cette recherche et utilise des algorithmes pour identifier les vocalisations de chat faites dans une variété de contextes.

L’application reconnaît et analyse les énonciations des chats en temps réel, et attribue à chaque énonciation une “intention” largement définie, telle que : B. joyeux, au repos, à la chasse ou “appel d’accouplement”. Il affiche ensuite une “traduction” en anglais simple et familier de l’intention qu’il reconnaît, comme B. Momo est assiégé “Laissez-moi me reposer”. (Curieusement, aucune de ces traductions ne semble inclure “Je vais mâcher ta jambe si tu ne me nourris pas tout de suite.”)

MeowTalk utilise les sons qu’il collecte pour affiner ses algorithmes et améliorer ses performances, ont déclaré les fondateurs, et les propriétaires d’animaux peuvent fournir des commentaires instantanés lorsque l’application se trompe.

2021, Les chercheurs de MeowTalk ont ​​rapporté que le logiciel pouvait distinguer neuf intentions avec une précision globale de 90 %. Mais l’application était meilleure pour identifier certains que d’autres, confondant souvent “heureux” avec “douleur”, selon les résultats.

Et estimer la précision d’une application de traduction de chat est difficile, a déclaré Sergei Dreizin, l’un des fondateurs de MeowTalk. “Cela suppose que vous savez vraiment ce que veut votre chat”, a-t-il déclaré.

J’ai trouvé l’application particulièrement efficace pour détecter les ronronnements, comme annoncé. (D’un autre côté, moi aussi.) Mais il est beaucoup plus difficile de déterminer ce que signifient les appels de chaque catégorie – s’ils ont une signification cohérente – sans avoir réellement un moyen de communiquer avec les chats. (Chat-ch-22 ?)

Enfin, le but exact du ronronnement, que font les chats dans diverses situations, reste insaisissable. Cependant, MeowTalk interprète le ronronnement comme un “silence”.

“Mais pour être honnête”, a déclaré M. Sanchez, “cela peut signifier. …”, a-t-il reformulé. “Nous ne savons pas ce que cela signifie.”

Parfois, j’ai trouvé troublante la piñata de traductions conversationnelles de MeowTalk. À un moment donné, Momo ressemblait à une connaissance d’université répondant à un message texte jeté, “Just chilling!” Dans un autre, elle est devenue l’héroïne victorienne, “Mon amour, je suis là!” (Cela a incité mon fiancé à tuer le chat m’adressant comme “amour”, ce qui était également déconcertant.) Un après-midi, j’ai soulevé Momo par terre et alors qu’elle miaulait, j’ai jeté un coup d’œil à mon téléphone : “Hé bébé, allons dans un endroit privé ! ”

“De nombreuses traductions sont présentées à l’utilisateur de manière créative”, a déclaré le Dr. Ntalampiras. “Ce n’est pas de la science pure à ce stade.”

docteur Schötz a déclaré qu’elle avait vu plusieurs produits de traduction de chat au fil des ans, mais qu’elle n’en avait pas encore trouvé un qui l’ait vraiment impressionnée. “J’ai hâte de voir quelque chose qui fonctionne vraiment parce que ce serait tout simplement génial”, a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, M. Sanchez a déclaré avoir également entendu des utilisateurs qui ont trouvé une utilisation inattendue pour l’application, qui conserve des enregistrements des miaulements qu’elle capture : écouter ces enregistrements après la mort de leur animal de compagnie. Ce fut une “expérience très magique”, a-t-il déclaré.

Les chiens pourraient bientôt avoir leur propre journée. zoolingueune start-up basée en Arizona espère développer un traducteur de chien alimenté par l’IA qui analyse les vocalisations et le langage corporel des chiens.

Les propriétaires de chiens étaient extrêmement enthousiasmés par le concept, a déclaré Con Slobodchikoff, fondateur et directeur général de Zoolingua, qui a passé une grande partie de sa carrière universitaire Étudier la communication des chiens de prairie. “Une bonne communication entre vous et votre chien signifie avoir une excellente relation avec votre chien”, a-t-il déclaré. “Et beaucoup de gens veulent une bonne relation avec leur chien.”

(Mais pas tous, a-t-il ajouté : “Une petite minorité dira : ‘Je ne pense pas que je veuille vraiment savoir ce que mon chien essaie de me dire parce que mon chien pourrait ne pas m’aimer.'”)

Pourtant, même des algorithmes sophistiqués peuvent manquer des contextes et des indices importants du monde réel, a déclaré Alexandra Horowitz, experte en cognition canine au Barnard College. Par exemple, une grande partie du comportement d’un chien est déterminée par l’odorat. “Comment cela se traduit-il si nous n’en connaissons pas nous-mêmes l’étendue?”, a déclaré le Dr. Horowitz dans un e-mail.

Cependant, le désir de comprendre ce que les animaux « disent » ne semble pas faiblir. Le monde peut être un endroit solitaire, surtout ces dernières années. Trouver de nouvelles façons de se connecter avec d’autres créatures, d’autres espèces, peut être un baume bien nécessaire.

Personnellement, je dépenserais au moins des dizaines de milliers de dollars pour une application qui pourrait m’aider à savoir si mon chien a vraiment besoin de quelque chose sortir ou juste pour voir si le voisin a préparé du pain pour les oiseaux. (Peut-être que j’ai vraiment besoin d’une application de détection de mensonges pour chiens.) Pour le moment, j’ai juste besoin d’utiliser mon propre jugement et mes propres observations.

Après tout, nos animaux de compagnie communiquent déjà tout le temps avec nous, a noté le Dr. Horowitz. “Apprendre la communication de mon propre chien est beaucoup plus intéressant pour moi”, a-t-elle déclaré, “en particulier les bizarreries qui surviennent entre certaines personnes et certains animaux, que de prétendre qu’une application pourrait le faire – oups ! – tout traduire.

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