Les images «historiques» de James Webb révèlent des exoplanètes avec des détails sans précédent Télescope spatial James Webb

Une géante gazeuse flamboyante recouverte de nuages ​​​​rouges poussiéreux a été repérée lors d’observations sans précédent d’une planète au-delà de notre système solaire.

Les observations, qui, selon les astronomes, ont marqué un “moment historique pour l’astronomie”, sont les premières images directes d’une planète au-delà de notre système solaire par les 10 milliards de dollars de la Nasa (8,65 milliards de livres sterling). Télescope spatial James Webb. Ce sont également les premières images d’une exoplanète utilisant la lumière infrarouge, qui donne une indication beaucoup plus précise de la masse et de la température d’une planète et permettra aux astronomes de voir le mouvement des nuages ​​dérivant dans le ciel de la planète.

“C’est vraiment un moment historique pour l’astronomie”, a déclaré le professeur Sasha Hinkley, astronome à l’Université d’Exeter qui a codirigé les observations. “James Webb ouvrira la porte à une toute nouvelle classe de planètes qui étaient complètement hors de notre portée, et en les observant sur une large gamme de longueurs d’onde, nous pourrons étudier leur composition de manière beaucoup plus détaillée.

“Nous serons en mesure de détecter la présence du temps.”

L’imagerie directe des exoplanètes est un défi technique majeur car l’étoile hôte est beaucoup plus brillante. Le foyer de l’observation la plus récente, HIP 65426 b, est une géante gazeuse d’environ cinq à dix fois la masse de Jupiter à 385 Années lumière de la terre à la centaure Constellation.

Elle est environ 100 fois plus éloignée de son étoile mère que la Terre ne l’est du Soleil, ce qui la rend plus facile à distinguer. Mais il est encore plus de 10 000 fois plus faible que son étoile mère, ce qui équivaut à essayer de repérer une luciole à côté d’un grand phare à plus de 80 kilomètres.

Les dernières observations placent la température atmosphérique de la planète à environ 1 300 ° C (2 370 ° F) et suggèrent que son atmosphère contient des nuages ​​​​de poussière de silicate aux teintes rouges. “Ce serait un endroit affreux où vivre”, a déclaré Hinkley. “Vous seriez rôti vivant si vous pouviez flotter dans l’atmosphère.”

Auparavant, les astronomes utilisant des télescopes au sol ont obtenu des images directes d’environ 20 exoplanètes, dont HIP 65426 b. Cependant, cela impliquait de lutter contre le bruit introduit par l’atmosphère terrestre et de limiter les observations à une gamme étroite de longueurs d’onde visibles. En revanche, les dernières images capturées dans l’environnement froid et vide de l’espace couvrent une large gamme de longueurs d’onde, y compris l’infrarouge, qui représente la majeure partie de la lumière produite dans l’atmosphère de la planète.

“La meilleure longueur d’onde pour observer une planète est celle où elle produit le plus de lumière intrinsèque, car celle-ci est directement liée à la température de la planète”, a déclaré le Dr. Beth Biller, co-chef de projet et astronome à l’Université d’Edimbourg.

HIP 65426 b n’a que 10 à 20 millions d’années, bien plus jeune que la Terre âgée de 4,5 milliards d’années, et les dernières observations fournissent de nouvelles informations sur l’apparence de Jupiter et de Saturne lorsqu’elles étaient jeunes.

docteur Vivien Parmentier, professeur agrégé de physique à l’Université d’Oxford, qui n’a pas participé aux derniers travaux, a déclaré : « Ouvrir une nouvelle fenêtre sur l’univers apporte toujours des surprises. Les planètes se forment et se contractent avec le temps, et cette petite planète semble avoir rétréci plus rapidement que prévu. Cela nous donne un aperçu incroyable de la formation des planètes et de la formation de notre propre système solaire.

À l’avenir, le James Webb devrait faire des observations détaillées de plus de planètes éloignées semblables à la Terre, y compris celles avec potentiellement conditions habitables.

Les résultats seront publiés dans un preprint qui sera publié sur le Site web Arxiv.

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