L’équipe de la NASA est convaincue qu’elle réussira à tuer son vaisseau spatial DART après la collision de l’astéroïde

Habituellement associée à de mauvaises nouvelles, l’expression “perte de signal” est un motif de célébration pour l’équipe derrière le vaisseau spatial DART de la NASA, qui doit s’écraser de plein fouet sur un astéroïde lundi.

La plupart des engins spatiaux de la NASA durent des années, voire des décennies, mais pas la mission Double Asteroid Redirect Test. Ce robot spatial a une date de décès.

L’officier de défense planétaire de la NASA, Lindley Johnson, a déclaré aux journalistes jeudi qu’il était “très confiant” que le DART atteindrait son objectif et serait un succès.

Après son lancement l’automne dernier avec SpaceX, le vaisseau spatial de la taille d’un appareil a poursuivi le système d’astéroïdes binaires Didymos pour tester un plan de match pour sauver la Terre lorsqu’un rocher spatial géant se dirige vers notre planète. Connue sous le nom de théorie de l’impacteur cinétique, la méthode consiste à enfoncer DART comme un bélier à 15 000 mph dans Dimorphos au clair de lune en orbite autour du plus gros astéroïde Didymos.

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Elena Adams, ingénieure en systèmes de mission DART du laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins, qui dirige la mission pour la NASA, explique que DART fonctionnera de manière autonome environ 4 heures avant l’impact pour naviguer jusqu’à sa fin.

À l’aide d’un système de navigation relatif appelé SMART Nav, DART ciblera Didymos environ une heure avant l’impact, puis il se concentrera lentement sur le plus petit Dimorphos. Le vaisseau spatial renvoie des images à environ une image par seconde.

“Vous nous entendrez dire : ‘Nous sommes Precision Lock, ce qui signifie que nous allons commencer à ignorer Didymos maintenant, et nous allons à Dimorphos… Puis, deux minutes et demie avant l’impact, Smart NAV. .. va s’éteindre, et nous allons simplement désactiver l’alignement de la caméra et prendre les photos les plus étonnantes de cet astéroïde que nous allons voir pour la première fois”, a déclaré Adams.

Dimorphos, d’environ 530 pieds de large seulement, ne sera pleinement focalisé et clair que juste avant l’impact. La dernière image est prise environ 2,5 secondes avant que DART ne vole dans l’astéroïde. En raison du retard de 8 secondes du signal de DART vers la Terre, les photos continueront d’atteindre le centre des opérations de la mission dans le Maryland.

Tandis que DART Renvoyez les photos à la fin, Son satellite compagnon, un minuscule CubeSat italien appelé LICIACube, survolera l’astéroïde et continuera à renvoyer des images dans les jours et les mois qui suivront l’impact. Le télescope spatial James Webb, les observatoires au sol et d’autres engins spatiaux pourront également visualiser à distance l’impact de l’astéroïde.

Bien que cela n’ait jamais été fait auparavant, Tom Statler, scientifique de la NSA DART, a déclaré qu’en raison des missions de la NASA et de l’Agence spatiale japonaise sur d’autres astéroïdes, l’équipe a une bonne idée de ce qui se passe lorsque vous enfoncez un vaisseau spatial dans un astéroïde.

“Nous savons que DART est arrêté par Dimorphos pour une raison”, a déclaré Statler. “La densité du vaisseau spatial DART n’est en fait pas très différente de la densité d’un astéroïde. Et il ne fait donc aucun doute que DART rencontrera une grande quantité de matériel qui ne pourra pas être éliminé.

DART ne changera pas l’orbite de Didymos. Il vise à modifier la vitesse de la petite lune Dimorphos d’un tout petit pourcentage.

“Nous déplaçons un astéroïde. Nous modifions le mouvement d’un corps céleste naturel dans l’espace”, a déclaré Statler. “L’humanité n’a jamais fait cela auparavant… c’est de la science-fiction.”

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Le chef de projet DART, Edward Reynolds, a déclaré qu’il ne perdait pas le sommeil face à l’impact imminent, car l’équipe a effectué des simulations et testé la navigation du vaisseau spatial depuis son lancement, mais cela ne signifie pas qu’il n’est pas difficile de trouver un astéroïde d’un diamètre de Tâche d’atteindre 100 mètres à 14 000 milles à l’heure.

« Nous faisons les choses parce qu’elles sont difficiles. Nous sommes au point où la technologie émerge afin que nous puissions utiliser ces nouvelles technologies pour nous protéger contre ces menaces », a déclaré Reynolds. “Je pense que nous nous sommes préparés pour ce moment, mais je ne suis pas inquiet pour le vaisseau spatial. Je ne suis pas inquiet pour l’algorithme.

Si DART fait son travail, il n’enverra plus de signal après 19h00 ET le lundi.

“Et ensuite, nous allons célébrer”, a déclaré Adams.

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