Le prochain adversaire de Serena Williams est une Anett Kontaveit en difficulté

Suivez en direct comme Serena Williams joue contre Anett Kontaveit à l’US Open.

A presque 41 ans, Serena Williams semble avoir tout vu dans le tennis, mais les nouvelles expériences s’enchaînent dans ce qu’elle a laissé entendre – mais timidement pas tout à fait confirmé – sera son dernier tournoi.

Depuis son retour sur le circuit en juin après près d’un an d’absence, elle a disputé cinq matchs en simple, dont quatre contre des adversaires qu’elle n’avait jamais affrontés.

Plus de nouveautés l’attend mercredi soir lors du deuxième tour de l’US Open, lorsqu’elle disputera son premier match en carrière contre la tête de série no 2 Anett Kontaveit.

Ils s’affronteront dans un stade Arthur Ashe plein à craquer, un endroit qui ressemble à la maison de Williams, même s’il n’a pas toujours été un refuge.

Kontaveit, une Estonienne de 26 ans dont le profil international est loin d’être aussi élevé que son classement, n’a certainement jamais rien vécu de tel que ce qui l’attend mercredi. Mais elle semble plus excitée qu’intimidée.

“Je me battrai aussi fort que possible pour chaque point et je profiterai vraiment de l’atmosphère alors que je joue contre la plus grande joueuse de tous les temps”, a-t-elle déclaré. “Je pense que c’est une grande opportunité.”

Kontaveit est le joueur le mieux classé de l’histoire de l’Estonie, le plus septentrional des trois États baltes. Mais elle n’est pas la première joueuse d’élite en simple d’Estonie. Kaia Kanepi, 37 ans, a atteint son premier quart de finale en simple du Grand Chelem à l’Open de France 2008 et est apparue dans six autres, le plus récemment étonnamment à l’Open d’Australie de cette année.

Attaquant de balle féroce avec un service puissant, Kontaveit n’a atteint qu’un seul quart de finale du Grand Chelem à ce stade, ce qui explique son anonymat relatif. Mais elle a ouvert de nouvelles voies pour l’Estonie en atteignant le match de championnat lors des finales WTA de l’année dernière, le prestigieux événement de fin d’année de la tournée. Défaite contre Garbine Muguruza d’Espagne.

Cette course a amélioré le classement de Kontaveit, mais ses meilleurs résultats sont survenus dans des épreuves de niveau inférieur et souvent en salle : pas de surprise étant donné les longs hivers estoniens. Bien qu’elle ait souvent fait ses études au Royaume-Uni et qu’elle ait été décrite par le Daily Telegraph du pays comme une “britannique volontaire avec un accent anglais poli” (probablement un compliment), elle vit toujours à Tallinn, la capitale de l’Estonie, dans un élégant, moderne appartement qu’elle a décoré avec des plantes et certaines de leurs propres poteries faites à la main.

“Elle est reconnue dans la rue et je suis sûr qu’elle a beaucoup de fans en Estonie”, a déclaré Torben Beltz, l’entraîneur allemand expérimenté qui a rejoint son équipe avant Wimbledon en juin.

Enfant prodige qui a remporté le titre estonien en simple féminin à l’âge de 13 ans, Kontaveit a reçu des leçons de sa mère, Ülle Milk, pendant ses années de formation. Mais elle a eu un certain nombre d’entraîneurs internationaux de premier plan en tournée : travailler avec le Néerlandais Glenn Schaap ; le Britannique Nigel Sears ; et Dmitry Tursunov, un ancien joueur de tournée russe honnête et réfléchi qui a joué un rôle déterminant dans l’ascension d’Aryna Sabalenka dans le Top 3, puis dans l’ascension de Kontaveit.

Mais Tursunov et Kontaveit ont mis fin à leur partenariat ce printemps. Kontaveit a attribué la scission à la citoyenneté russe de Tursunov, ce qui l’a rendu difficile d’obtenir des visas et de tourner régulièrement avec eux après l’invasion de l’Ukraine par la nation, mais cela n’a pas empêché Tursunov de tendre rapidement la main à Emma Raducanu, la La star britannique de 19 ans doit être réintégrée.

Bien que Kontaveit ait atteint la finale de l’Open du Qatar en février, ce fut une saison difficile. Elle a déclaré avoir contracté le Covid-19 fin avril et s’être retirée de l’Open de Madrid et a déclaré avoir eu des problèmes physiques à son retour sur la tournée.

“Nous savons tous qu’elle avait Covid depuis longtemps”, a déclaré Beltz. “Elle n’était pas en forme mais elle est sur le point de le récupérer et joue vraiment mieux à l’entraînement maintenant. Donc je pense que ça vient.

Ce sera le premier match de Kontaveit avec Williams, mais pas le premier match que Beltz entraînera contre Williams. Il a précédemment travaillé avec Angelique Kerber alors qu’elle affrontait Williams dans un certain nombre de matchs importants, notamment la finale de l’Open d’Australie 2016 que Kerber a remportée et la finale de Wimbledon 2016 que Kerber a perdue.

“Je les ai repérés pendant longtemps”, a déclaré Beltz en riant. “Dans chaque tournoi, si vous jouez bien, vous devez repérer Serena parce que vous savez que votre joueur devra peut-être la jouer. Mais c’est génial d’être contre un champion, je pense. Ce sera un bon match demain.

Beltz a exploré Williams de loin cette fois en la regardant à la télévision a vaincu Danka Kovinic du Monténégro lundi soir dans une ambiance exceptionnelle au Ashe Stadium.

“Je n’ai pas pu obtenir de billet”, a déclaré Beltz. “C’est la plus grande chose que j’aie jamais vue dans le tennis féminin. Je pense que c’est la meilleure chose pour le sport et nous devons tous remercier Serena pour tout ce qu’elle a fait. Surtout maintenant que la fin approche.

Bien que Williams ait eu du mal depuis son retour sur la tournée en juin, remportant seulement deux de ses cinq matchs en simple, Beltz pourrait voir des progrès contre Kovinic.

“Je pense que sa vitesse de balle, son service et son retour sont vraiment à la hauteur”, a déclaré Beltz à propos de Williams. “J’ai vu ses autres matchs et on dirait qu’elle s’est améliorée au cours des dernières semaines. Elle a l’air mieux et a l’air bien maintenant. Pour Anett, je pense que la clé est simplement d’aller là-bas et d’essayer de jouer votre meilleur tennis, mais aussi de profiter du moment. Ça va être un grand défi, un grand défi, mais je pense qu’elle veut ce défi et qu’elle veut le relever.”

Remarquablement, elle pourrait être en mesure d’accepter le défi deux fois à l’US Open d’adieu de Williams. Kontaveit et Shelby Rogers, sa partenaire américaine, pourraient également rivaliser avec Williams et sa soeur Vénus au deuxième tour du tournoi de double féminin.

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