Le nouveau Premier ministre britannique fait face à une liste de lecture des années 80 : récession, émeutes et flambée des prix

  • L’inflation au Royaume-Uni est plus élevée que dans n’importe quelle grande économie
  • Faites confiance au favori pour devenir le prochain premier ministre
  • La ville de Runcorn montre l’ampleur du défi

RUNCORN, Angleterre, 2 septembre (Reuters) – La future Premier ministre britannique Liz Truss prend pour modèle Margaret Thatcher, à en juger par ses séances de photos, qui reflètent des images célèbres de la première femme Premier ministre du pays.

Si Truss devient chef du parti au pouvoir lundi, comme on s’y attend généralement, elle aura besoin de tout le courage et de la ruse de la Dame de fer alors qu’elle entre dans une scène tout droit sortie des années 1980 : une récession imminente, des troubles industriels et une dégradation urbaine.

Signe des temps, une zone sur la rivière Mersey près de Liverpool qui était autrefois un cœur industriel a maintenant un titre de gloire moins illustre : les familles y sont les plus rapides à chercher une protection contre les créanciers du pays.

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Au sud de la rivière à Runcorn, où des parcs d’activités et des centres logistiques côtoient des boutiques fermées et des églises sollicitant des dons pour des familles désespérées, l’ex-soldat Eddie Thompson est stupéfait de ce qu’il est advenu de sa ville natale.

De retour après 38 ans dans l’armée, Thompson s’est rapidement porté volontaire pour gérer des banques alimentaires alors que la vue de tant de personnes glissant dans la pauvreté et incapables de faire face à la flambée des prix des aliments et de l’énergie l’a ramené aux jours amers des années 1980.

“Je trouve cela choquant”, a déclaré l’homme de 57 ans à Reuters.

Lorsque Thatcher est arrivée au pouvoir en 1979, elle a hérité d’une économie stagnante, d’une inflation en hausse et de vagues de troubles industriels, qu’elle a écrasées dans les années qui ont suivi et a institué les politiques de marché libre qui ont défini son héritage et se poursuivent à ce jour.

Truss, qui a gravi les échelons du parti, a été photographié dans un tank, portait un chapeau russe sur la Place Rouge et était assis à califourchon sur une moto Triumph, toutes ressemblant à des photos de Thatcher.

Si Truss bat l’ancien ministre des Finances Rishi Sunak lors d’une élection pour diriger le Parti conservateur au pouvoir et devient Premier ministre, elle sera confrontée à des conflits similaires.

La flambée des prix de gros du gaz, stimulée par la guerre en Ukraine, frappe les pays d’Europe, mais le Royaume-Uni est particulièrement dépendant du gaz pour l’électricité et le chauffage, poussant son taux d’inflation au-dessus de toute autre grande économie.

La croissance faiblit et les travailleurs affaiblis par des années de croissance inexistante des salaires réels – des conducteurs de train aux avocats en passant par les infirmières – se préparent à se battre pour des salaires plus élevés afin de compenser une inflation de 10 %.

Pendant la campagne électorale, Truss a déclaré qu’elle fournirait une aide mais n’a pas donné de détails autres que de préférer les réductions d’impôts aux « aumônes », tandis que Sunak affirme que le soutien devrait être plus ciblé.

« ILS SERONT PRIÉS POUR VOUS »

Le coût de la tourmente est évident dans des endroits comme Runcorn, où l’ancien soldat Thompson distribue des trousses d’urgence à six panneaux de la ville pour aider ceux qui ont du mal à joindre les deux bouts – dont beaucoup sont des travailleurs à temps plein.

“J’ai vu des gens qui n’ont pas mangé depuis des jours et la seule raison pour laquelle ils ont franchi ce seuil est que leurs proches sont touchés”, a-t-il déclaré.

Les banques alimentaires de Runcorn ont servi 3 295 personnes en 2017/18, mais quatre ans plus tard, ce nombre a atteint 5 881 – similaire à la main-d’œuvre autrefois employée localement par Imperial Chemicals Industries (ICI), qui dominait la région au 20e siècle.

L’église St. Michaels and All Angels de Runcorn exhorte sa congrégation à acheter un article supplémentaire dans la boutique de dons hebdomadaire – déodorants, gels douche, produits menstruels, aliments pour bébés.

L’église Bethesda offre du thé et de la prière à ceux qui collectent des colis alimentaires d’urgence. “Tout le monde n’acceptera pas l’offre, mais ça va. Ils prieront pour eux de toute façon après leur départ”, indique leur site Web.

Les employés des banques alimentaires disent que de nombreuses personnes arrivent en larmes. Une employée de l’hôpital portait des lunettes de soleil pour cacher ses yeux.

“Elle était au travail”, a déclaré Anne McPoland, présidente du conseil d’administration de la banque alimentaire. “Mais elle a dit : ‘J’ai tellement honte, je ne veux pas que quelqu’un me voie.'”

Normalement, les visites aux banques alimentaires diminuent en été car les gens dépensent moins en énergie, mais la demande est restée élevée cette année.

La plus grande menace pour les ménages vient désormais de la hausse des prix de l’énergie. Les factures annuelles moyennes devraient augmenter de 80 % pour atteindre 3 549 £ (4 130 $) en octobre, avant d’atteindre 6 000 £ en 2023, décimant les finances personnelles.

Le Trussell Trust, qui soutient un réseau national de banques alimentaires, constate une augmentation du nombre de candidats chaque fois que le plafond des prix des factures d’énergie augmente. La suppression d’un supplément hebdomadaire de 20 £ introduit pendant la pandémie et supprimée en octobre dernier a entraîné un bond similaire.

Le groupe de réflexion de l’Institut national de recherche économique et sociale, quant à lui, estime qu’un ménage britannique sur cinq sera à court d’épargne d’ici 2024.

Le ministre des Finances Nadhim Zahawi a averti que les personnes gagnant 45 000 £ (52 000 $) par an – bien au-dessus de la médiane de 31 285 £ pour les travailleurs à temps plein – pourraient avoir du mal à payer leurs factures.

ESPACE RESPIRATOIRE NÉCESSAIRE

Les efforts de Thompson dans les banques alimentaires de Runcorn sont reproduits à travers le Royaume-Uni au milieu de la pire perturbation des moyens de subsistance depuis le début des enregistrements dans les années 1950, menaçant les familles à revenu faible et moyen.

Selon le groupe de réflexion de la Resolution Foundation, les 10 % des ménages les plus riches du Royaume-Uni sont plus riches que ceux de nombreux pays européens, mais pas les ménages à revenu intermédiaire.

Ils sont 9 % plus pauvres que leurs homologues français et le cinquième des ménages les plus pauvres au Royaume-Uni sont désormais plus de 20 % plus mal lotis que leurs pairs en France et en Allemagne.

Alors que des millions de personnes au Royaume-Uni ont profité de la flambée des prix de l’immobilier et des marchés boursiers, soutenue par des taux d’intérêt au plus bas, ceux qui n’ont pas de tels actifs font face à la récession avec peu de protection financière.

Cette tournure de fortune de 15 ans s’est également combinée à un krach financier mondial, à quatre élections britanniques, à des référendums très chargés sur l’indépendance de l’Écosse et de l’Union européenne et à une pandémie mondiale pour créer un sentiment de crise quasi constante.

Runcorn devrait être durement touché par le ralentissement. La paroisse de Halton, qui comprend à la fois la ville portuaire et Widnes de l’autre côté de la rivière Mersey, était déjà classée 13e la plus défavorisée de Grande-Bretagne en 2019.

Au cours des derniers mois, le conseil a noté une demande croissante pour un programme visant à fournir le petit-déjeuner dans les écoles afin que les enfants n’aient pas faim. Et la dette augmente.

Halton a le taux de demande le plus élevé d’Angleterre et du Pays de Galles pour un nouveau programme «d’espace de respiration» offrant aux débiteurs jusqu’à 60 jours de protection contre les créanciers.

Les deux législateurs représentant Runcorn et les régions environnantes au Parlement disent qu’ils reçoivent de plus en plus de messages de familles et d’entreprises incapables de payer leurs factures.

“Je reçois plus d’e-mails en majuscules, ce qui est toujours un mauvais signe”, a déclaré Mike Amesbury du Parti travailliste d’opposition.

“PONT DANS LA SOCIÉTÉ”

Derek Twigg, qui a représenté Halton pour le parti travailliste pendant 25 ans, a déclaré que la différence entre aujourd’hui et le moment où il travaillait pour le conseil local dans les années 1980 est le nombre de familles à revenu moyen qui lui ont demandé de l’aide.

“À part cette période des années 80, je ne me souviens pas qu’il y ait eu une période aussi traumatisante depuis la pandémie”, a-t-il déclaré. « L’inflation cause de vrais problèmes financiers. On a l’impression que ces fractures dans la société réapparaissent.

La capacité de Halton à réagir est entravée par une réduction de 31% du budget du conseil de comté au cours de la dernière décennie, imposée dans le cadre des mesures d’austérité nationales à la suite de la crise financière mondiale.

Et d’autres coupes sont en cours, forçant une plus grande dépendance aux organismes de bienfaisance. FareShare, qui distribue les surplus alimentaires des détaillants et des agriculteurs, a distribué 40 000 repas à Halton jusqu’à présent cette année.

Jusqu’à présent, le gouvernement a répondu à la crise énergétique en mai avec un paquet de 37 milliards de livres sterling comprenant un prêt de 400 livres sterling pour les factures d’énergie à partir d’octobre et un paiement unique de 650 livres sterling pour 8 millions de ménages à faible revenu.

Depuis lors, les coûts énergétiques ont plus que triplé.

L’écart entre les salaires des gens et leur coût de la vie a déjà provoqué une action revendicative généralisée dans tout le pays, et Runcorn en a subi les conséquences lorsque les grèves des bus ont rendu plus difficile l’accès des gens aux banques alimentaires.

Thompson a déclaré que les entreprises locales étaient très favorables, mais il a toujours l’impression que le pays remonte aux années 1980.

“Des ordures dans les rues aux grèves, en passant par les émeutes et la souffrance des personnes en situation de pauvreté alimentaire et de pénurie de carburant, ils ne peuvent pas suivre le coût de la vie”, a-t-il déclaré.

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Reportage d’Andy Bruce à Runcorn et Kate Holton à Londres; écrit par Kate Holton; Montage par David Clarke

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