Le monde a des diamants. Une ville minière a été enterrée dans la boue.

JAGERSFONTEIN, Afrique du Sud – Le mur de terre, qui contient des résidus boueux de mines de diamants, s’est développé au fil des ans pour ressembler à un large plateau imposant. Le barrage, qui pendait comme un tsunami gelé sur de jolies étendues de maisons de type Monopoly dans la ville minière rurale sud-africaine de Jagersfontein, a alarmé les habitants qui craignaient qu’il ne s’effondre.

“On a vu depuis longtemps que ce truc éclaterait un jour”, raconte Memane Paulus, opérateur machine au barrage depuis dix ans.

Les pires craintes des résidents se sont réalisées ce mois-ci lorsqu’une partie du barrage s’est effondrée, envoyant un barrage tonitruant de boue grise à travers la communauté, tuant au moins une personne, détruisant 164 maisons et transformant un tronçon de six milles de quartiers résidentiels et de champs herbeux en un Terre désolée cendrée.

La catastrophe de Jagersfontein a sonné l’alarme dans un pays où d’imposants barrages faits de résidus miniers connus sous le nom de résidus font partie du paysage. Les experts estiment que l’Afrique du Sud possède des centaines de barrages à résidus qui, selon les superviseurs miniers, sont l’héritage d’une industrie exploiteuse qui exploite des pierres précieuses lucratives pour les bijouteries à l’étranger, tout en déversant des déchets toxiques sur les communautés pauvres du pays.

Les habitants de Jagersfontein, qui abrite l’une des plus anciennes mines de diamants au monde, avaient vu le mur de détritus s’élever au-dessus de leurs maisons et de leurs rues. Mais ils ne pouvaient pas faire grand-chose pour l’arrêter parce que c’était une grosse affaire.

Un consortium qui a acheté les résidus miniers à l’ancien propriétaire de la mine, De Beers, a passé au crible les résidus pour extraire les diamants laissés sur place – une ramification minière de plus en plus populaire. En conséquence, l’usine a accumulé encore plus de déchets et la surveillance gouvernementale était laxiste. Certains mineurs ont été choqués lorsque leurs collègues ont rapporté avoir trouvé des fuites dans le barrage.

“C’était définitivement évitable”, a déclaré Mariette Liefferink, directrice générale de la Alliance pour un environnement durable, une organisation environnementale spécialisée dans l’exploitation minière. “Les dommages à l’écosystème, à la vie humaine, aux générations futures – les risques sont importants.”

L’industrie minière internationale avait promis de faire mieux après un rupture de barrage similaire au Brésil tué il y a trois ans plus de 250 personnes. Certains des principaux exploitants miniers ont travaillé ensemble pour élaborer des normes sur les digues à résidus. Mais de nombreux petits exploitants, comme celui de Jagersfontein, ne respectent pas les normes et n’ont pas les ressources et l’expertise nécessaires pour gérer les barrages de résidus, a déclaré Mme Liefferink.

Marius de Villiers, responsable de la conformité légale pour la société d’exploitation de la mine, Jagersfontein Development, a déclaré qu’elle s’était conformée à toutes les exigences des régulateurs sud-africains. Le barrage a été inspecté régulièrement, a-t-il dit, et un rapport d’ingénierie de juillet a déclaré qu’il était structurellement sain.

“Nous ne pensions même pas que quelque chose comme ça arriverait”, a déclaré M. de Villiers. Il a déclaré que pendant que l’entreprise enquêtait toujours sur la rupture du barrage, elle “doit assumer la responsabilité qui accompagne l’opération et la rupture”.

Vers 2 heures du matin le dimanche 11 septembre, un chauffeur de camion du barrage a repéré une fissure dans la façade, ont déclaré plusieurs travailleurs lors d’entretiens ce jour-là. Le conducteur l’a signalé à un contremaître, qui a vérifié mais n’a rien fait, ont déclaré les travailleurs.

Joe Makalajane, un opérateur de poche à la mine, n’a pas vu la fissure lui-même mais a parlé au chauffeur à la fin de son quart de travail, a-t-il déclaré.

“Il a dit:” Je vous le dis, cette chose va exploser “”, se souvient M. Makalajane, 45 ans, de leur conversation. En parlant de gestion, il a ajouté: “Ils ne l’ont pas pris au sérieux.”

M. de Villiers et Johan Combrink, le responsable des opérations, ont nié qu’il y ait eu des informations faisant état d’une rupture tôt le matin.

Le barrage s’est effondré entre 6 et 7 heures du matin. Certains habitants sont mécontents d’avoir pu être alertés plus tôt.

Rio-Rita Breytenbach, qui habite près du barrage, était debout sur une chaise dans la cuisine alors que le torrent de boue se précipitait vers elle. Elle a été balayée de sa chaise et hors de la maison. Mme Breytenbach, 39 ans, a été prise dans le courant déchaîné et a déclaré qu’elle avait nagé sur le dos et pagayé dans la boue pour garder la tête hors de l’eau.

“J’ai prié pour survivre”, a-t-elle déclaré.

Elle s’est finalement immobilisée dans une ferme, où la police l’a retrouvée, à plus de six miles de chez elle.

La boue a anéanti une grande partie de deux quartiers résidentiels au sud et à l’est. Les champs s’étendant sur des kilomètres ressemblaient à des lacs de ciment gelés, certains jonchés de voitures déchiquetées et de poteaux électriques coulés.

Jack Sephaka rendait visite à sa mère de l’autre côté de la ville lorsque le barrage s’est rompu. Il regarda de loin avec horreur – sa maison de trois chambres emportée avec ce qu’il savait être sa femme et l’un de ses fils à l’intérieur.

“Je pensais qu’ils étaient morts”, a-t-il dit.

Finalement, à son grand soulagement, sa femme a appelé sa mère pour lui dire qu’ils étaient arrivés dans un refuge pour animaux.

Maintenant, il doit reconstruire une maison qu’il a achetée il y a 20 ans pour 40 000 rands (2 300 $) et dont il manque maintenant toute la façade.

M. Sephaka avait travaillé à la mine peu de temps après sa réouverture en 2010, mais a démissionné après quatre ans parce que les conditions étaient mauvaises, a-t-il déclaré.

“Je n’étais pas content”, a-t-il dit, “du stress de la mine”.

Mais les ennuis de la mine le rattrapent toujours.

Avec ses premiers diamants extraits par les colons en 1870, la mine Jagersfontein est un vestige d’une ruée vers le diamant qui a souvent exploité les Sud-Africains noirs tout en enrichissant les propriétaires blancs. Il en est résulté un diamant de 650 carats, l’un des plus gros au monde, acheté par des marchands britanniques et dont il a été taillé le diamant du jubilénommé en l’honneur du jubilé de diamant de la reine Victoria.

De Beers, le géant mondial de l’exploitation minière, a exploité la mine de 1932 à 1971. Elle est ensuite restée inactive, mais au début des années 2000, De Beers a cherché à capitaliser sur l’amélioration de la technologie pour extraire les minéraux des morts-terrains. Il a intenté une action en justice pour le droit d’exploiter les résidus sans permis minier a obtenu un verdict en 2007.

La De Beers a ensuite vendu le résidu de Jagersfontein en 2010 à un consortium qui est finalement passé sous le contrôle de Johann Rupert, un milliardaire sud-africain dont les sociétés possèdent des marques de luxe comme Cartier et Van Cleef & Arpels. En avril, à peine six mois avant l’effondrement, la société holding de M. Rupert, Reinet Investments SCA, a vendu, selon un Annonce des gemmes stellaires.

Reinet n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Les entreprises pourraient être poursuivies ou contraintes de verser une indemnisation pour avoir enfreint les lois sud-africaines sur l’environnement et l’eau, a déclaré Tracy-Lynn Field, professeur de droit à l’Université de Witwatersrand à Johannesburg, spécialisée dans le droit environnemental et minier. Les représentants du gouvernement pourraient également devoir répondre, a-t-elle déclaré.

La décision de 2007 dans le procès de De Beers a retiré la responsabilité des barrages de résidus du département des minéraux du gouvernement. Parce que les résidus sont traités dans des barrages, le ministère de l’Eau et de l’Assainissement a dû les surveiller malgré une expertise minière limitée, a déclaré Mme Field.

Les résidents locaux ont dit qu’ils étaient ravis lorsque la mine a repris vie en 2010 et qu’ils pensaient que cela créerait des emplois.

Mais bientôt ils toussaient à cause de toute la poussière dans l’air et regardaient avec terreur la façade en terre du barrage presque doublée.

“Nous avons toujours dit : ‘Et s’il se passe quelque chose ici ? Et s’il casse ?’ », a déclaré Itumeleng Monageng, 28 ans, qui a malheureusement découvert la réponse : ce mois-ci, il était dans la terre jusqu’aux genoux pour récupérer ce qu’il pouvait de sa maison.

Les craintes ont grandi ces dernières années, car les résidents locaux disent avoir régulièrement vu de l’eau s’infiltrer à travers le barrage. Le maire de Jagersfontein, Xolani Tseletsele, a déclaré que les membres de la communauté avaient fait part de leurs préoccupations aux responsables du département de l’eau.

Mais M. Combrink, le directeur des opérations, a nié que le barrage ait jamais eu un problème de fuite ou que le personnel ait signalé des trous dans la façade. Il a attribué toute humidité au ruissellement des eaux de pluie.

Selon une copie d’une directive du Département de l’Eau, des inspecteurs ont visité le barrage et ont ordonné l’arrêt des opérations en janvier 2021, invoquant de multiples violations. Le principal d’entre eux était que l’installation a éliminé plus de deux fois et demie la quantité de déchets dans le barrage qu’elle était autorisée à faire en 2020 – et a continué l’élimination des déchets même après que les responsables du ministère ont dit qu’elle devait s’arrêter.

Cinq mois plus tard, le département a approuvé la réouverture de l’installation, notant dans un mémorandum que Jagersfontein Development avait accepté une inspection plus approfondie et installé de nouveaux équipements pour réduire les eaux usées rejetées dans le barrage. Bien que le ministère de l’Eau ait déclaré dans sa note que Jagersfontein Development n’avait pas encore résolu les problèmes de sécurité des barrages soulevés dans un rapport technique indépendant, il n’y avait aucune directive ou date limite pour que la société le fasse.

Richard Spoor, un avocat avec des décennies d’expérience dans les litiges miniers, a déclaré qu’il était extraordinaire que les responsables du département de l’eau “après avoir déterminé que ce rapport de haut niveau présentait un risque sérieux” aient autorisé la réouverture.

Spoutnik Ratau, un porte-parole du ministère de l’Eau, a déclaré que le barrage avait été autorisé à rouvrir tandis que les problèmes de sécurité étaient résolus car les responsables du barrage avaient déjà rempli d’autres conditions.

En 2018, Jagersfontein Development a construit une nouvelle section du barrage qui augmenterait sa capacité de 30% et améliorerait sa rentabilité, selon un rapport annuel 2019 déposé par Reinet Investments.

Malgré cette expansion, le barrage avait encore des problèmes de capacité – il a demandé un permis pour déverser des déchets dans la fosse minière d’origine, qui est un site du patrimoine national.

Une analyse des images satellites Une enquête post-effondrement menée par une société de données et d’analyse montre que le coin cassé du barrage a été légèrement déformé du 1er au 13 août, indiquant une faiblesse, a déclaré Dave Petley, géologue. à l’Université de Hull en Angleterre. La nouvelle section est celle qui s’est effondrée, a-t-il dit.

Les sociétés minières et les régulateurs possédant l’expertise auraient dû reconnaître ces signes avant-coureurs, a-t-il déclaré.

Pour M. Sephaka, l’ancien mineur dont la maison a été détruite, c’était le dernier chapitre amer de la longue vie d’une mine, qui, selon lui, n’avait apporté que peu d’avantages à la communauté.

“Ça fait mal”, dit-il en examinant l’épave.

Jean Éligon rapporté de Jagersfontein, et Lynsey Chutel de Johannesbourg.

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