Le Japon rouvrira complètement en octobre alors que les récalcitrants asiatiques diminuent

TOKYO – Près de deux ans et demi après avoir imposé certains des contrôles aux frontières liés à la pandémie les plus stricts au monde, le Japon a déclaré jeudi qu’il accueillerait enfin à nouveau la plupart des touristes le mois prochain dans le but de revitaliser son industrie du voyage autrefois lucrative.

Le Premier ministre Fumio Kishida, qui se trouve à New York pour l’Assemblée générale des Nations Unies, a déclaré le 11 octobre que le Japon lèverait les restrictions de nombre d’arrivées quotidiennes et permettrait aux touristes – qui ont été contraints d’organiser des visites et d’obtenir des visas par l’intermédiaire d’agences de voyage – de voyager librement vers déplacer à travers le pays.

“Des gens du monde entier ont demandé : ‘Quand pouvons-nous voyager au Japon ?'”, a déclaré M. Kishida lors d’une réception, selon la chaîne de télévision publique NHK. “Maintenant, j’espère qu’ils prévoient de visiter le Japon et de goûter à la cuisine japonaise.”

L’annonce est intervenue alors que deux autres grands rescapés asiatiques étaient également en train de lever certaines de leurs dernières restrictions frontalières. Taïwan a annoncé jeudi qu’il mettrait fin à une quarantaine obligatoire de trois jours pour les visiteurs au plus tôt le 13 octobre. Hong Kong devait annoncer vendredi une décision similaire, sa plus grande étape vers la vie avec Covid-19.

Lorsque la pandémie a frappé au début de 2020, le Japon a rapidement fermé ses frontières, excluant pratiquement tous ceux qui n’étaient pas citoyens. Cependant, la réouverture des frontières a été un long processus, entrepris par étapes longtemps après la réouverture complète de presque toutes les autres grandes nations.

La décision d’ouvrir les frontières intervient alors que les cas de Covid au Japon sont tombés à leur plus bas nombre depuis des mois et que la monnaie du pays vacille face au dollar à son niveau le plus faible depuis près d’un quart de siècle.

Alors que l’effondrement du yen a été douloureux pour les consommateurs locaux, le gouvernement espère qu’il fera du Japon une destination attrayante pour les touristes à la recherche de bonnes affaires. Vendredi, le yen – qui a chuté de plus de 20% au cours de la dernière année – a fluctué autour de 142 contre le dollar.

Au cours de la dernière décennie, le tourisme international est devenu une industrie de plus en plus importante pour le Japon, qui a fortement encouragé les voyages dans le pays à l’approche des Jeux olympiques de Tokyo, initialement prévus en août 2020 mais qui se sont tenus un an plus tard.

Plus de 30 millions de touristes internationaux ont visité le Japon en 2019, soit environ trois fois le nombre d’il y a six ans, selon les données du gouvernement.

Lorsque la pandémie a frappé, le pays a interdit pratiquement tous les voyages en provenance de l’étranger, rendant presque impossible l’obtention d’un visa pour quelque raison que ce soit, y compris les affaires. Des centaines de milliers de résidents étrangers qui avaient établi leur gagne-pain dans le pays se sont retrouvés exclu les couples et les familles se séparent depuis des mois.

Après la mise à disposition des vaccins, le pays a entamé une tentative de réouverture. Les voyages d’affaires et d’études restreints ont repris ce printemps. Cependant, le tourisme était largement limité aux personnes participant à des voyages à forfait étroitement contrôlés.

Alors même que les chefs d’entreprise exhortaient le gouvernement à rouvrir complètement, arguant que le Japon se faisait du mal en étant à la traîne par rapport au reste des pays développés du Groupe des 7 en ce qui concerne la levée des restrictions, les responsables ont agi lentement et les sondages d’opinion ont montré leur soutien à l’étroitesse des frontières.

Certains critiques ont déclaré que la décision du gouvernement de maintenir les restrictions était fondée sur la politique et non sur la science, et ont averti que le Japon glissait dans le type d’isolement qui avait caractérisé les périodes antérieures de son histoire.

Maintenant, la réouverture pourrait déclencher une vague de demande de voyages refoulée et donner au secteur du voyage et de l’hôtellerie le plus durement touché du pays une secousse bien méritée.

Cependant, il est peu probable que le tourisme récepteur revienne aux niveaux d’avant la pandémie de si tôt. Les touristes chinois, qui représentaient environ 30% du tourisme récepteur en 2019, sont sévèrement limités dans leurs options de voyage en raison des directives anti-Covid strictes de Pékin. La Chine est le dernier grand pays à garder ses frontières largement fermées dans le but d’éliminer le virus.

Sur le plan intérieur, le Japon prévoit de stimuler le tourisme en offrant aux résidents japonais des réductions subventionnées par le gouvernement sur les hôtels, les restaurants et certains types de divertissement, a déclaré M. Kishida. C’est une relance d’un plan appelé “Go to Travel” que son prédécesseur, Yoshihide Suga, a institué pour soutenir le tourisme intérieur après qu’il ait été anéanti dans les premiers mois de la pandémie.

Les voyageurs souhaitant entrer au Japon doivent fournir la preuve d’avoir reçu trois vaccinations contre le coronavirus ou la preuve d’un test négatif effectué au plus tard 72 heures avant le départ pour le Japon.

Hisako Ueno reportage contribué.

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