La sécheresse record de la Chine assèche les rivières et nourrit ses habitudes de charbon

HONG KONG – Les usines d’assemblage automobile et les usines d’électronique du sud-ouest de la Chine ont fermé leurs portes en raison de coupures d’électricité. Les propriétaires de voitures électriques attendent aux bornes de recharge la nuit pour recharger leurs véhicules. Les rivières y sont si basses que les navires ne peuvent plus transporter de ravitaillement.

Une sécheresse record et une vague de chaleur de 11 semaines provoquent des perturbations généralisées dans une région qui dépend des barrages pour plus des trois quarts de sa production d’électricité. Les fermetures d’usines et les retards logistiques entravent les efforts de la Chine pour relancer son économie alors que le dirigeant Xi Jinping se prépare à revendiquer un troisième mandat au pouvoir cet automne.

Le Parti communiste au pouvoir a déjà du mal à inverser un ralentissement en Chine, la deuxième économie mondiale, causé par les strictes fermetures de Covid du pays et un marché immobilier en chute libre. Les jeunes ont du mal à trouver un emploi, tandis que l’incertitude sur les perspectives économiques oblige les résidents à épargner plutôt qu’à dépenser et à retarder l’achat de nouvelles maisons.

Maintenant, la chaleur extrême ajoute à la frustration en grondant sur les alimentations électriques, en menaçant les cultures et en déclenchant des incendies de forêt. Moins d’énergie hydroélectrique a incité la Chine à brûler plus de charbon, qui est un contributeur majeur à la pollution de l’air et aux émissions de gaz à effet de serre qui causent le réchauffement climatique.

De nombreuses villes à travers le pays ont été contraintes d’imposer des coupures de courant ou de limiter la consommation d’énergie. A Chengdu, capitale de la province du Sichuan, plusieurs quartiers ont été privés d’électricité plus de 10 heures par jour.

Vera Wang, une habitante de Chengdu, a déclaré que juste pour recharger sa voiture électrique, son petit ami a fait la queue pendant la nuit à une station de charge qui n’était que partiellement opérationnelle. Il était 4 heures du matin lorsqu’il arriva en tête de file.

“La ligne était si longue qu’elle s’étendait du parking à la rue à l’extérieur”, a-t-elle déclaré.

La canicule brûle la Chine depuis plus de deux mois, s’étendant du Sichuan dans le sud-ouest à la côte est du pays et envoyant le mercure dépasser 104 degrés pendant plusieurs jours. À Chongqing, une métropole tentaculaire du sud-ouest d’environ 20 millions d’habitants, la température a grimpé à 113 degrés la semaine dernière, la première fois qu’une lecture aussi élevée a été enregistrée dans une ville chinoise en dehors de la région désertique occidentale du Xinjiang.

La chaleur torride a déclenché des incendies de forêt dans les montagnes et les forêts à la périphérie de Chongqing, où des milliers de pompiers et de bénévoles ont travaillé pour éteindre les flammes. Les résidents locaux rapportent que l’air sentait la fumée âcre.

La sécheresse a asséché des dizaines de rivières et de réservoirs dans la région, réduisant de moitié la capacité de production d’énergie hydroélectrique du Sichuan, nuisant à la production industrielle. Volkswagen a fermé sa vaste usine de Chengdu qui emploie 6 000 personnes au cours de la dernière semaine et demie, et Toyota a également temporairement interrompu les opérations de son usine d’assemblage.

Foxconn, le géant taïwanais de l’électronique, et CATL, le plus grand fabricant mondial de batteries de voitures électriques, ont tous deux limité la production dans les usines voisines.

À Ezhou, une ville du centre de la Chine près de Wuhan, le fleuve Yangtze est maintenant à son niveau le plus bas pour cette période de l’année depuis le début des enregistrements en 1865, a rapporté le 19 août le Quotidien du Peuple, le principal journal du Parti communiste, que le Yangtsé était tombé. au même niveau moyen qu’il atteint normalement à la fin de la saison sèche hivernale.

Mais les perturbations causées par la pénurie d’hydroélectricité se font sentir loin du sud-ouest, y compris dans les villes de l’est de la Chine qui sont des acheteurs d’hydroélectricité. Certaines usines et bâtiments commerciaux dans des villes comme Hangzhou et Shanghai rationnent l’électricité.

Kevin Ni, un employé du marketing en ligne à Hangzhou, a déclaré que son bureau était étouffant car peu de climatiseurs étaient autorisés à fonctionner.

“Nous devons manger des sucettes glacées et boire des boissons glacées”, a-t-il déclaré. “Je viens de poser mes mains sur les glaçons, c’est ce qui me refroidit le plus.”

La chute des niveaux d’eau dans les principaux fleuves qui alimentent les principaux centres de transport de la région a également entraîné des retards ailleurs dans la chaîne d’approvisionnement. Le Yangtze a tellement reculé que de nombreux navires océaniques ne peuvent plus atteindre les ports du large. Le bassin supérieur du fleuve Yangtze ne reçoit généralement que la moitié de ses précipitations annuelles totales en juillet et août, donc un manque de pluies cette année peut signifier une longue attente pour plus d’eau.

Cela oblige la Chine à détourner un grand nombre de camions pour transporter leur cargaison. Un seul navire peut avoir besoin de 500 camions ou plus pour déplacer sa cargaison.

“Nous perdons quelques mois d’expédition vraiment efficace”, a déclaré Even Rogers Pay, analyste de l’alimentation et de l’agriculture chez Trivium, un cabinet de conseil basé à Pékin.

La canicule et la sécheresse font également grimper les prix des denrées alimentaires en Chine, en particulier des fruits et légumes. Les champs et les vergers des agriculteurs se dessèchent. Le Sichuan est l’un des principaux producteurs de pommes, de prunes et d’autres fruits en Chine, et le remplacement des arbres fruitiers morts pourrait prendre cinq ans. Le prix du bok choi, un chou populaire, a presque doublé à Wuhan ce mois-ci.

“Cela va causer plus de problèmes économiques et c’est la dernière chose que les dirigeants veulent voir”, a déclaré Mme Pay.

Le ministère de l’Agriculture et des Affaires rurales et quatre autres départements ont donné un Appel d’urgence a averti mardi que la sécheresse constituait une “menace sérieuse” pour la récolte d’automne en Chine. Le cabinet chinois a approuvé mercredi 1,5 milliard de dollars de secours en cas de catastrophe et d’aide aux riziculteurs et 1,5 milliard de dollars supplémentaires de subventions agricoles totales.

Le gouvernement a incité les responsables locaux chercher plus de sources d’eau et fournir plus d’électricité pour soutenir les agriculteurs et encourager la culture de légumes-feuilles périssables dans les grandes villes. Des camions de pompiers ont été utilisés pour pulvériser de l’eau sur les champs et pour fournir de l’eau aux élevages de porcs.

Les conditions météorologiques extrêmes qui balayent la Chine ont également des implications potentielles pour les efforts mondiaux visant à enrayer le changement climatique. Pékin a tenté de compenser au moins une partie de l’hydroélectricité perdue à cause de la sécheresse en augmentant l’utilisation des centrales électriques au charbon. L’extraction de charbon intérieure de la Chine est à des niveaux record ou presque et les données douanières montrent que ses importations de charbon en provenance de Russie ont atteint un nouveau sommet le mois dernier.

Mais la dépendance de la Chine aux combustibles fossiles soulève des questions quant à son engagement à ralentir la croissance de ses émissions de carbone.

“Le court terme en Chine est la prise de conscience très, très douloureuse que seul le charbon peut servir de base à l’électricité”, a déclaré Ma Jun, directeur de l’Institut des affaires publiques et environnementales, un groupe environnemental basé à Pékin. Pendant de nombreuses années, la province du Sichuan a attiré des industries à forte intensité énergétique comme la fabrication de produits chimiques avec des prix de l’électricité extrêmement bas, a-t-il dit, et certaines de ces industries ont gaspillé de l’énergie par manque d’efficacité.

Cependant, M. Ma a exprimé son optimisme quant à l’orientation de la stratégie climatique de la Chine, affirmant qu’à moyen terme, la Chine est “très attachée aux objectifs de carbone et aux énergies renouvelables”.

Le gouvernement a tenté d’atténuer les effets du réchauffement climatique sur son économie. La Commission nationale du développement et de la réforme, le principal ministère chinois de la planification économique, a mis en place un groupe de travail l’hiver dernier pour analyser l’impact du changement climatique sur les industries liées à l’eau telles que les centrales hydroélectriques.

Bien que de tels efforts puissent aider la Chine à maintenir la viabilité des programmes d’énergie renouvelable, ils pourraient ne pas inciter la Chine à limiter la combustion du charbon cette année comme solution rapide, a déclaré Ed Cunningham, directeur de l’Asia Energy and Sustainability Initiative à la Harvard Kennedy School.

“Ils sont beaucoup plus à l’aise avec le charbon”, a déclaré M. Cunningham, “et la réalité est qu’ils utilisent du charbon lorsqu’il y a une pénurie d’hydroélectricité”.

Muyi Xiao reportage contribué.

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