La NASA semble être en mode “envoi” complet pour la mission Artemis I

Les nuages ​​​​d'orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.
Agrandir / Les nuages ​​​​d’orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.

Trevor Mahlman

Vendredi après-midi, de hauts responsables de la NASA ont participé à une conférence téléphonique pour discuter avec des journalistes du plan actuel de lancement de la mission Artemis I depuis le Kennedy Space Center en Floride. Ce sera la troisième tentative de soulever la fusée massive du système de lancement spatial du sol et de lancer le vaisseau spatial Orion en orbite lunaire pour un vol d’essai sans pilote d’environ 40 jours avant de retourner sur Terre.

Le missile est prêt, ont déclaré des responsables. Lors des tests de ravitaillement et des tentatives de lancement, la NASA a été en proie à des fuites d’hydrogène car la minuscule molécule est difficile à manipuler et à confiner à des températures extrêmement basses. Cependant, après un test de propulseur plus long que prévu mais finalement réussi mercredi, les ingénieurs de la NASA ont exprimé leur confiance dans leurs procédures de ravitaillement révisées.

La NASA a également conclu un accord avec des responsables de l’US Space Force pour prolonger la durée de vie de la batterie du système de terminaison de vol de la fusée. Cela ne laissait que la météo comme contrainte potentielle sur une tentative de lancement prévue pour le mardi 27 septembre à 11 h 37 HNE (15 h 37 UTC). Le problème est que la météo est désormais une menace importante pour le calendrier car une dépression tropicale est susceptible de frapper la Floride dans les prochains jours. Il y a un 80 pour cent Possibilité de conditions météorologiques inacceptables pendant la fenêtre de lancement.

Rouler ou ne pas rouler

Malgré les sombres prévisions, la NASA avance.

“Notre plan A est de maintenir le cap et de lancer le lancement le 27”, a déclaré Mike Bolger, responsable du programme Exploration Ground Systems de la NASA au Kennedy Space Center. “Nous reconnaissons également que nous devons vraiment faire attention et réfléchir à un plan B.”

Bolger a expliqué que le plan de sauvegarde de la NASA consistait à ramener la fusée et le vaisseau spatial dans le grand bâtiment d’assemblage de véhicules à quelques kilomètres de la rampe de lancement, où il serait à l’abri des éléments. Déployer la fusée et la faire reculer prendrait environ trois jours, a-t-il dit. La NASA espère attendre un jour jusqu’à samedi pour prendre une décision finale. Les responsables de la NASA se réuniront à nouveau vendredi soir pour vérifier la météo.

Ces commentaires étaient raisonnables, et il est prudent que la NASA s’assure qu’elle dispose des meilleures données disponibles sur la dépression tropicale Nine, qui n’a que récemment développé un centre de circulation. En conséquence, les prévisions devraient s’améliorer d’ici un jour ou deux.

Il s’agit d’un équilibre délicat pour la NASA – attendre assez longtemps pour obtenir la meilleure prédiction, mais aussi laisser suffisamment de temps pour faire reculer le personnel du centre spatial de fusée et d’incendie avant que le pire de la tempête ne frappe. Selon le Centre national des ouragans Vendredi après-midi, la première “heure d’arrivée raisonnable” des vents de tempête tropicale est autour de midi mardi, donc l’attente jusqu’à samedi matin serait serrée.

Sortez des rails

Après les commentaires de Bolger, cependant, la conférence téléphonique s’est un peu détraquée. Il est devenu clair que non seulement les responsables de la NASA attendaient les données de prévision, mais qu’ils hésitaient à ramener la fusée SLS dans son hangar. L’ingénieur en chef de SLS, John Blevins, a déclaré qu’il ne serait pas enclin à ramener la fusée dans son hangar même si le centre spatial était frappé par une tempête tropicale, qui a moins de vent qu’un ouragan mais qui a quand même un coup de poing important.

“Si nous connaissions un véritable ouragan, ma recommandation serait que nous envisagions un retour en arrière”, a déclaré Blevins. “Habituellement, l’empreinte de ces choses n’est pas si large, vous savez, pour ces vents violents.”

Sur la base de l’analyse des risques de la NASA, Blevins a déclaré qu’il pensait que la fusée SLS et le vaisseau spatial Orion pourraient résister à des vitesses de vent allant jusqu’à 74,1 nœuds (85 mph) à 60 pieds au-dessus du sol. Le principal risque est les charges de vent sur le véhicule, mais il a reconnu qu’il y aurait des inquiétudes quant à “des choses qui bougent dans une tempête comme celle-ci”. Il s’agit d’une position de prise de risque quelque peu étrange de la part d’une agence spatiale obsédée par les “débris étrangers” avec son matériel spatial.

Prévision du modèle européen à 12h pour des rafales de vent maximales jusqu'au mercredi 28 septembre.
Agrandir / Prévision du modèle européen à 12h pour des rafales de vent maximales jusqu’au mercredi 28 septembre.

cloche météo

Alors, quel est l’avantage de risquer la fusée et le vaisseau spatial qui ont coûté plus de 30 milliards de dollars à développer dans un système tropical ? En attendant la météo, la NASA tente de se préserver une opportunité pour un lancement le 27 septembre ou le 2 octobre. Sinon, elle doit encore retourner au hangar.

Cela retarderait probablement la prochaine tentative de lancement jusqu’à la seconde moitié de novembre. “Dans ce cas, certains objets à durée de vie limitée apparaîtraient”, a déclaré Blevins. Cela semblait être un aveu que la NASA a le temps de tourner sur une fusée qui a été entièrement empilée pour le lancement pendant près d’un an et qui a des pièces critiques qui sont inutilisables dans cette configuration. En bref, les responsables de la NASA aimeraient quitter le pad dès que possible.

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