La NASA paiera à Boeing plus du double de ce que SpaceX fait pour les sièges d’équipage

Le vaisseau spatial Boeing CST-100 Starliner est vu après son atterrissage à White Sands, au Nouveau-Mexique, le dimanche 22 décembre 2019.
Agrandir / Le vaisseau spatial Boeing CST-100 Starliner est vu après son atterrissage à White Sands, au Nouveau-Mexique, le dimanche 22 décembre 2019.

NASA/Bill Ingalls

La NASA a confirmé mercredi qu’elle avait attribué à SpaceX et à son véhicule Crew Dragon cinq missions supplémentaires de transport d’équipage pour livrer des astronautes à la Station spatiale internationale. Cela porte à 14 le nombre total de missions habitées que SpaceX prévoit d’effectuer pour la NASA d’ici 2030.

Comme avant rapporté par ArsCe sont probablement les derniers vols dont la NASA aura besoin pour garder la station spatiale entièrement habitée jusqu’en 2030. Bien que des accords internationaux n’aient pas encore été signés, la NASA a signalé qu’elle souhaitait continuer à faire voler le laboratoire en orbite jusqu’en 2030, date à laquelle une ou plusieurs stations spatiales commerciales américaines devraient être opérationnelles en orbite terrestre basse.

En vertu du nouvel accord, SpaceX effectuerait 14 missions habitées vers la station sur Crew Dragon, et Boeing en effectuerait six pendant la durée de vie de la station. Cela suffirait à répondre à l’ensemble des besoins de la NASA, qui comprend deux lancements par an, chacun avec quatre astronautes. Cependant, la NASA a la possibilité d’acheter des sièges supplémentaires auprès de l’un ou l’autre des fournisseurs.

“La NASA pourrait exiger des vols d’équipage supplémentaires vers la Station spatiale internationale au-delà des missions que l’agence a achetées à ce jour”, a déclaré le porte-parole de l’agence, Josh Finch, à Ars s’efforcer d’obtenir des services de transport supplémentaires.

prix et performances

Dans son annonce d’achat de sièges, la NASA n’a pas précisé la raison d’être de l’achat de 14 missions à SpaceX et seulement six à Boeing. Cependant, cette décision d’acheter tous les sièges restants de SpaceX est probablement due aux performances et au prix passés. SpaceX a commencé des missions opérationnelles vers la station spatiale en 2020 avec la mission Crew-1. Bien que le Starliner de Boeing effectue un vol d’essai habité au début de l’année prochaine, probablement en février, sa première mission opérationnelle n’aura lieu qu’au second semestre 2023.

De plus, il y a des questions sur la disponibilité des missiles pour Starliner. Boeing a acheté suffisamment de fusées Atlas V à la United Launch Alliance pour six missions Starliner opérationnelles, mais après cela, l’Atlas V sera retiré. Lors d’une conférence de presse la semaine dernière, Mark Nappi, responsable du programme d’équipage commercial de Boeing, a déclaré que la société évaluait “diverses options” pour les lanceurs Starliner. Ces options incluent l’achat d’un Falcon 9 auprès d’un concurrent, SpaceX, le paiement de United Launch Alliance pour l’évaluation humaine de leur nouvelle fusée Vulcan ou le paiement de Blue Origin pour leur prochain booster New Glenn.

Quelles que soient les raisons ultimes de la NASA, avec le recul, il est clair que l’agence spatiale a obtenu une bien meilleure offre de SpaceX dans la compétition des équipages commerciaux.

Il existe plusieurs façons de déterminer le coût réel du programme pour la NASA, mais le moyen le plus simple consiste probablement à additionner et à travers l’argent que la NASA a alloué à chaque entreprise pour développer son vaisseau spatial habité et pour effectuer des missions opérationnelles, diviser le nombre de sièges achetés. sur la durée de vie du programme. Rappelons que chacun des deux engins spatiaux, le véhicule Starliner de Boeing et le Crew Dragon de SpaceX, est conçu pour transporter quatre astronautes pour la NASA.

En 2014, la NASA a limité la concurrence des équipages à seulement deux sociétés, Boeing et SpaceX. À cette époque, l’agence spatiale a accordé à Boeing 4,2 milliards de dollars de subventions pour le développement du vaisseau spatial Starliner et six vols d’équipage opérationnels. Plus tard, dans une distinction que l’inspecteur général de la NASA a qualifiée d'”inutile”, la NASA a payé Boeing 287,2 millions de dollars supplémentaires. Cela porte le total de Boeing à 4,49 milliards de dollars, bien que Finch Ars ait déclaré que la valeur du contrat de Boeing était de 4,39 milliards de dollars au 1er août 2022.

Pour les mêmes services, le développement de Crew Dragon et six missions opérationnelles, la NASA a payé à SpaceX 2,6 milliards de dollars. Suite à son attribution initiale, la NASA a accepté d’acheter huit vols supplémentaires à SpaceX jusqu’en 2030 – Crew-7, -8, -9, -10, -11, -12, -13 et -14 constituant le contrat total attribué à SpaceX s’élève à 4,93 milliards de dollars américains.

Coût pour la NASA

Maintenant que nous savons combien de vols chaque entreprise fournira à la NASA pendant la durée de vie de la Station spatiale internationale et le coût total de ces contrats, nous pouvons décomposer le prix que la NASA paie à chaque entreprise par siège en calculant les coûts de développement amortis.

Boeing a un prix par siège de 183 millions de dollars lorsqu’il fait voler 24 astronautes. SpaceX, qui transporte 56 astronautes au cours de la même période, a un prix de siège de 88 millions de dollars. Ainsi, la NASA paie à Boeing 2,1 fois le prix par siège qu’elle paie à SpaceX, y compris les coûts de développement engagés par la NASA.

Sur la base de ces chiffres, il pourrait sembler que Boeing bénéficie d’un programme gouvernemental, mais ce n’est probablement pas le cas. Commercial Crew est un programme à prix fixe, ce qui signifie que les entreprises sont responsables des dépassements. Boeing a déjà fait état d’environ un demi-milliard de dollars d’accusations pour avoir dû revoler une mission de démonstration Starliner sans pilote. Deux sources ont déclaré à Ars que le programme avait été une perte d’argent pour Boeing alors qu’il avait du mal à gérer la transition des contrats à prix coûtant majoré aux contrats à prix fixe.

Pourtant, la participation de Boeing était vitale pour la NASA, à la fois pour encourager la concurrence et pour obtenir un financement du Congrès. L’administrateur de la NASA au moment où les contrats de développement ont été attribués en 2014, Charles Bolden, l’a confirmé dans une interview en 2020. Il a déclaré que le Congrès n’aurait pas financé le programme d’équipage commercial si Boeing n’avait pas soumissionné aux côtés de SpaceX.

“Boeing était un rêve” Bolden a déclaré à Aviation Week. “Je l’appelle un maître à accepter le risque d’un programme dont l’analyse de rentabilisation n’était pas terminée à l’époque. Et je vais être direct. Je ne sais pas si l’analyse de rentabilisation sera clôturée aujourd’hui.”

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