La crise du Mississippi souligne la menace climatique nationale pour l’eau potable

Les crues soudaines, les incendies de forêt et les ouragans sont facilement reconnaissables comme les ravages d’un climat en évolution rapide. Mais maintenant, le changement climatique est également devenu une menace croissante pour l’eau potable propre et salubre dans tout le pays.

Le déluge de cette semaine une aqueduc en lambeaux à Jackson, Miss réchauffement du monde.

“Il y a une crise à portée de main”, a déclaré Mikhail V. Chester, professeur d’ingénierie civile, environnementale et durable à l’Arizona State University. “Le climat change trop vite par rapport à la vitesse à laquelle nous pourrions changer notre infrastructure.”

Plus tôt cet été, plus de 25 000 personnes ont perdu leur eau, certaines pendant des semaines, après que des inondations meurtrières ont ravagé l’est du Kentucky et rompu les conduites d’eau alors qu’elles anéantissaient des quartiers entiers.

Les entreprises de services publics du Texas ont passé l’été à faire face Des centaines de conduites d’eau brûlé alors qu’une chaleur record déplaçait le sol frappé par la sécheresse autour des tuyaux. Cela survient après une violente tempête hivernale qui a plongé le Texas dans une obscurité glaciale en février 2021, faisant éclater des milliers de tuyaux.

Et de la côte du golfe à la côte est, des ouragans suralimentés comme Harvey et Ida affaiblissent désormais régulièrement les services d’eau, forçant des centaines de milliers de personnes à faire bouillir leur eau ou à chercher des bouteilles des jours ou des semaines après le passage des tempêtes.

Ajoutez à cela des menaces plus lentes telles que l’élévation du niveau de la mer, qui peut contaminer les réserves d’eau avec de l’eau salée, ou une “méga-sécheresse” occidentale qui assèchera les réservoirs et assèchera le fleuve Colorado, qui alimente en eau environ 40 millions de personnes. .

Le président Biden a fait des problèmes chroniques d’eau de Jackson un argument central en faveur du vaste projet de loi sur les infrastructures qu’il a promulgué l’automne dernier. Cependant, ce n’est que récemment que l’argent a été versé dans les États et les villes grâce à cette loi, et la part de Jackson était loin d’atteindre le milliard de dollars ou plus qui, selon les responsables de la ville, est nécessaire pour remplacer leur système.

La loi sur l’infrastructure a promis environ 50 milliards de dollars pour la résilience climatique – une bouée de sauvetage pour les communautés dont les systèmes d’approvisionnement en eau étaient menacés par les chocs climatiques. L’argent équivaut à un pari politique des démocrates selon lequel les dépenses de l’État peuvent remédier à des décennies de sous-investissement et de négligence qui ont touché de manière disproportionnée des endroits pauvres et peuplés de minorités comme Jackson.

Cependant, la nouvelle loi révèle également ce que les experts décrivent comme un point faible dans l’allocation de ces fonds par le gouvernement fédéral. Pour être considérée pour des subventions, une ville doit être en mesure de payer du personnel spécialisé qui peut soumettre une demande compétitive. Cela pose un défi pour de nombreuses villes plus petites et plus pauvres, qui sont souvent à la merci des fonctionnaires de l’État qui décident quelles applications envoyer dans la chaîne.

Au cours des deux dernières années, Jackson n’a postulé à aucun des deux programmes fédéraux de résilience climatique qui ont reçu un coup de pouce majeur dans le projet de loi sur les infrastructures, selon l’Agence fédérale de gestion des urgences.

Il n’était pas clair si Jackson avait décidé de ne pas postuler ou s’il avait tenté de postuler mais avait été bloqué par des responsables de l’État. Une porte-parole de l’Agence de gestion des urgences du Mississippi, qui détermine quelles demandes sont soumises pour certaines subventions fédérales, a refusé de dire si Jackson avait tenté de demander ces subventions, affirmant qu’une demande officielle d’enregistrement public était requise.

L’attachée de presse de la Maison Blanche, Karine Jean-Pierre, a déclaré mercredi que l’État du Mississippi avait reçu 75 millions de dollars pour moderniser les systèmes d’eau potable à travers l’État, avec 429 millions de dollars supplémentaires disponibles au cours des cinq prochaines années. Mais cet argent est entre les mains de la législature de l’État, pas des fonctionnaires de Jackson. La ville a utilisé plus de 20 millions de dollars de la loi d’assistance économique de M. Biden de 2021, le plan de sauvetage américain, pour répondre aux besoins en eau et en assainissement, a-t-elle déclaré. Elle a également déclaré que la ville disposait de près de 31 millions de dollars pour améliorer son système d’approvisionnement en eau grâce aux fonds de prêt renouvelables de l’Agence de protection de l’environnement.

M. Biden a appelé mercredi le maire de Jackson, Chokwe Antar Lumumba, pour discuter de la situation. Un attaché de presse de la Maison Blanche a déclaré aux journalistes que M. Biden “a exprimé sa détermination à fournir un soutien fédéral pour faire face à la crise immédiate et aux efforts à plus long terme pour reconstruire l’infrastructure hydraulique de Jackson”.

À Jackson, une ville à majorité noire, les problèmes d’eau ont été exacerbés par des décennies de sous-investissement, de mauvaise gestion et de migration vers les banlieues, ce qui a entraîné une baisse des flux d’argent vers les services publics.

“J’emmène mes enfants chez des amis et de la famille pour les baigner”, a déclaré Brittany Smith, une serveuse qui a déclaré que son eau était brune lorsqu’elle a pris une douche cette semaine. “Je ne veux pas non plus laver ma vaisselle dedans.”

La fragilité du système d’approvisionnement en eau de la ville est un problème à Jackson depuis des décennies. Mais les récentes inondations ont créé une complication à laquelle la ville n’avait jamais été confrontée auparavant, car les pompes ont été submergées par le torrent d’eau.

“Ce n’est jamais arrivé depuis que je suis à Jackson”, a déclaré Brian C. Grizzell, un conseiller municipal.

“Nos contrôles d’inondation, nos systèmes existants, sont extrêmement obsolètes”, a déclaré M. Grizzell. “Nous construisons plus de lotissements, nous construisons plus d’entreprises, et chaque fois que nous construisons, cela change le paysage et change la façon dont l’eau s’écoule là où elle est censée aller.” Les défenses contre les inondations, a-t-il dit, n’avaient pas le nécessaire mises à niveau à traiter pour en tenir compte.

Certains experts ont déclaré que des milliards de dollars supplémentaires seraient nécessaires pour réviser 147 000 systèmes publics d’approvisionnement en eau à travers le pays qui n’ont pas été conçus pour résister aux conditions météorologiques extrêmes d’aujourd’hui. Certaines villes ont envisagé des mesures coûteuses comme la construction d’usines de dessalement ou le déversement d’eaux usées traitées dans des aquifères pour empêcher l’eau de mer d’entrer.

“Nous n’avons pas assez d’argent pour changer fondamentalement nos systèmes d’eau”, a déclaré Allison Lassiter, professeur adjoint de planification urbaine et régionale à l’Université de Pennsylvanie. “La Loi sur l’infrastructure ne fait qu’effleurer la surface de ce qui est nécessaire.”

Même dans les villes disposant de l’assiette fiscale nécessaire pour faire ce travail, les autorités locales sont parfois réticentes à lever suffisamment de revenus pour le financer.

“L’infrastructure pour fournir cette eau est en grande partie cachée”, a déclaré Ashlynn S. Stillwell, professeur de génie civil et environnemental à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign. “Les services publics ont une idée de la gravité de la situation, mais ils n’ont peut-être pas les ressources en capital importantes pour y faire quoi que ce soit.”

Dans des villes comme Jackson, ces problèmes sont aggravés par l’évolution démographique et économique. Une population en baisse signifie que les coûts de maintenance sont répartis entre moins de contribuables, ce qui accroît la pression sur les fonctionnaires pour retarder les mises à niveau. Et les résidents restants peuvent avoir des revenus plus faibles, ce qui rend encore plus difficile l’augmentation des taux d’intérêt, a déclaré le Dr. encore bien.

Ajoutez à cela le changement climatique, qui entraîne des tempêtes plus violentes – des catastrophes météorologiques d’une ampleur à laquelle les infrastructures d’eau potable et toutes les autres infrastructures d’une ville n’ont jamais été conçues pour résister, même si ces systèmes d’eau avaient été correctement entretenus.

Dans l’est du Kentucky, 5 000 clients sont toujours invités à faire bouillir leur eau un mois après que des crues soudaines ont frappé leurs villes. Alors que les branchements d’eau ont été presque entièrement rétablis, environ 80 clients n’ont toujours pas ouvert l’eau.

L’une de ces maisons de la communauté de River Caney appartient aux parents de Justina Salyers, dont le salon et la cuisine ont été détruits lorsque les eaux de crue ont inondé leur premier étage. Ses parents et ses voisins utilisent des réservoirs portables de 275 gallons pour stocker l’eau, et certains essaient même de revitaliser de vieux puits pourris qui sont restés intacts pendant des décennies.

“Vous ne pouvez pas tirer la chasse d’eau des toilettes. Vous ne savez pas nager. Ils travaillent dans la terre et la boue et n’ont pas d’eau », a déclaré Mme Salyers.

Dans la ville de Buckhorn, dans le Kentucky, qui compte 90 habitants, le maire Thomas Burns Jr. fait partie des résidents toujours soumis à une recommandation de faire bouillir l’eau, mais il a déclaré que les gens étaient simplement heureux que les robinets soient de nouveau ouverts. Il a déclaré que les inondations avaient causé des dommages estimés à 1 million de dollars aux systèmes d’approvisionnement en eau – bien plus que ce que Buckhorn pourrait supporter sans l’aide de l’État ou du gouvernement fédéral.

“Nous avons ignoré notre infrastructure”, a-t-il déclaré. “C’est effrayant. Nous tenons cette histoire d’eau douce pour acquise.”

Danny Barrett Jr. reportage contribué.

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