La crise de l’eau de Jackson signale une plus grande victime climatique

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La crise de l’eau déploiement dans la capitale du Mississippi cette semaine a forcé les écoles à le faire monnaie à l’apprentissage virtuel, a conduit à une distribution généralisée d’eau en bouteille et a laissé la population majoritairement noire de Jackson sans pression adéquate pour tirer la chasse d’eau de manière fiable ou combattre les incendies.

L’infrastructure hydraulique en ruine de Jackson – où quelque 150 000 habitants étaient déjà sous une jauge d’eau avant les fortes pluies et les inondations de la rivière ce week-end – a été en proie à des décennies de sous-investissement et d’entretien retardé.

Mais cela fait également allusion à ce qui pourrait bientôt se produire dans d’autres communautés américaines alors que l’aggravation des effets du changement climatique pousse les systèmes d’eau mal desservis et surchargés au bord du gouffre.

“Tous les systèmes publics d’eau potable du pays sont vulnérables aux catastrophes naturelles”, a déclaré Andrew Whelton, ingénieur en environnement à l’Université Purdue, qui a conseillé les services publics et l’armée américaine sur les questions de sécurité de l’eau. “Mais beaucoup ne sont pas vraiment prêts à réagir de la manière dont ils en auront besoin.”

Les égouts vieux de plusieurs générations sont régulièrement submergés par des tempêtes majeures. Les efflorescences algales et les excès de sédiments peuvent contaminer les réservoirs lors de températures élevées et de sécheresses prolongées. L’élévation du niveau de la mer peut entraver les systèmes septiques et provoquer l’infiltration d’eau salée dans les puits. Lorsque les incendies de forêt détruisent les conduites d’eau et propagent la contamination chimique, cela peut prendre des mois avant que l’eau potable ne soit à nouveau sûre.

Mais les experts disent que le danger est le plus grand dans des endroits comme Jackson – les communautés noires à faible revenu aux prises avec des infrastructures hydrauliques fragiles et défaillantes. Une étude de 2019 rapportée dans les Annals of the American Association of Geographers a révélé que les ménages noirs, latinos, amérindiens et autochtones de l’Alaska étaient disproportionnellement susceptibles d’être «sanitairement pauvres».

“Vous ne pouvez pas définir le racisme structurel plus clairement que la gestion des infrastructures dans ce pays”, a déclaré le chercheur en politique publique Andre Perry, chercheur principal à la Brookings Institution, un groupe de réflexion de DC.

Des systèmes d’approvisionnement en eau inégaux « jettent littéralement les bases des différences raciales », a-t-il ajouté. Et le changement climatique amplifie les dégâts.

Les résidents noirs de Jackson espèrent que le projet de loi sur les infrastructures résoudra les problèmes d’eau de la ville – si l’État le permet

Bien que les problèmes de qualité de l’eau de Jackson remontent à des décennies et impliquent un bras de fer entre les autorités étatiques et locales pour la responsabilité, ce fut un mois de précipitations historiques qui a fait basculer un problème persistant dans l’urgence actuelle.

Une grosse tempête lente a gonflé la rivière des Perles au-dessus du niveau d’inondation et a inondé les rues. La pluie et les inondations qui ont suivi ont mis à rude épreuve la principale station de traitement des eaux de la ville. Les pannes de pompe ont aggravé les dégâts et empêché la ville de fournir un flux constant d’eau potable.

Lorsque la pression de l’eau baisse, comme ce fut le cas à Jackson, des contaminants peuvent également pénétrer dans le système, a déclaré Whelton. L’eau de crue chargée de microbes s’infiltre par les trous des canalisations. Les toxines du sol et les déversements de produits chimiques peuvent se retrouver dans les réserves d’hydratation. Lorsque l’infrastructure d’eau d’une communauté est vieille, corrodée ou exposée aux éléments, il devient d’autant plus facile pour les contaminants d’y pénétrer.

Dans le système de Jackson, qui comprend 1 500 milles de conduites d’eau, Whelton a déclaré que la pression avait chuté si bas que non seulement l’eau était imbuvable, mais qu’elle ne pouvait même pas atteindre les extrémités des tuyaux.

“Cela signifie que vous avez perdu le contrôle total de votre système d’eau”, a-t-il déclaré.

Le résultat a été surprenant pour ceux à l’extérieur du Mississippi, mais pas surprenant pour ceux qui ont lutté avec le système faible de Jackson.

“J’ai dit à plusieurs reprises que ce n’est pas une question de savoir si notre système tombe en panne, c’est quand notre système tombe en panne”, a déclaré le maire de Jackson, Chokwe Antar Lumumba, lors d’une conférence de presse mardi après-midi.

Tard mardi, le président Biden approuvé une déclaration d’urgence pour la crise de l’eau de Jackson, libérant des fonds fédéraux supplémentaires pour aider les autorités étatiques et locales à faire face à la catastrophe. L’Agence fédérale de gestion des urgences a envoyé du personnel au centre d’intervention d’urgence de l’État, a déclaré l’attachée de presse de la Maison Blanche, Karine Jean-Pierre. Dans l’intervalle, l’Environmental Protection Agency enverra un expert pour inspecter l’usine de traitement des eaux usées de Jackson et s’efforce d’accélérer la livraison de tout l’équipement nécessaire aux réparations.

La ville a également annoncé mercredi qu’elle distribuerait de l’eau en bouteille aux résidents et ne fournirait pas d’eau potable pour la chasse d’eau des toilettes, la lessive et le nettoyage.

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Mais alors que les combats d’eau de Jackson sont sous les projecteurs nationaux cette semaine, sa situation n’est pas unique. Près d’une demi-douzaine ces dernières semaines Événements de pluie de 1000 ans ont dévasté des endroits comme l’est du Kentucky, Saint-Louis et Dallas.

L’American Society of Civil Engineers a exprimé de sérieuses inquiétudes concernant l’infrastructure d’eau potable du pays, lui attribuant un C moins sur son dernier témoignage.

“Le système est vieillissant et sous-financé”, a écrit le groupe dans son évaluation, notant que toutes les deux minutes aux États-Unis, une conduite d’eau principale se rompt et qu’environ 6 milliards de gallons d’eau traitée sont perdus chaque jour – assez pour remplir plus de 9 000 piscine des nageurs.

L’infrastructure américaine des eaux pluviales a obtenu un score encore pire, les ingénieurs avertissant que peu de systèmes pouvaient se permettre le coût élevé des rénovations pour faire face aux inondations liées au changement climatique.

“Le besoin de changements fondamentaux dans la façon dont nous nous adaptons à ce défi n’a jamais été aussi urgent”, a déclaré Melissa Roberts, directrice exécutive de l’American Flood Coalition, dans un e-mail.

“Nous voyons maintenant des quantités de pluie en quelques heures qui auraient auparavant pris plusieurs jours”, a déclaré Roberts. “En conséquence, bon nombre de nos systèmes d’eaux pluviales actuels sont débordés.”

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Les inondations ne sont pas les seules à mettre en danger les infrastructures hydrauliques. Lorsque l’incendie le plus meurtrier de l’histoire de la Californie a dévasté la ville de Paradise en 2018, l’eau potable locale est devenue potable contaminé avec du benzène cancérigène et d’autres substances dangereuses. Les pluies qui ont suivi l’incendie ont emporté des cendres et brûlé des débris dans les lacs et les cours d’eau locaux et ont pollué les sources d’eau de la communauté. Même les filtres domestiques n’étaient pas suffisants pour éliminer la pollution, a averti le département de la santé du comté.

A l’autre bout du pays, en Comté de Lowndes, Alabama., les militants affirment que le changement climatique a exacerbé les problèmes de longue date des eaux usées, empêchant le sol d’absorber le ruissellement des fosses septiques et provoquant le déversement de déchets non traités dans les cours et les maisons des gens. L’année dernière, le ministère de la Justice a lancé une enquête pour déterminer si le comté avait fait preuve de discrimination à l’encontre de ses résidents à prédominance noire en leur refusant l’accès à des installations sanitaires adéquates.

Mukesh Kumar, ancien professeur de l’État de Jackson et directeur de la planification de Jackson, a déclaré que les villes du pays sont non seulement aux prises avec des infrastructures vieillissantes, mais ont également été construites pour résister aux défis d’une époque antérieure.

“Maintenant, nous nous attendons à ce que toute cette infrastructure fonctionne dans des circonstances plus stressantes”, a déclaré Kumar, désormais directeur de la Waco Metropolitan Planning Organization au Texas.

“La partie la plus effrayante pour moi, c’est à quel point nous ne savons pas”, a-t-il ajouté. “Même si nous progressons dans la compréhension du changement climatique et de ses impacts, nous ne pouvons toujours pas identifier les vulnérabilités de chaque système.”

Dans le même temps, a déclaré Kumar, de plus en plus de communautés s’efforcent de rendre leurs systèmes d’eau et d’assainissement plus résilients d’une manière qui n’a jamais été vue dans le passé. Et de nouvelles éditions du Congrès soutiendront cet effort.

“Il s’agit d’une ressource unique et merveilleuse”, et qui arrive à un moment critique, a-t-il déclaré.

La loi bipartite sur l’infrastructure, adoptée l’année dernière, a fourni à l’EPA plus de 50 milliards de dollars pour moderniser les systèmes d’eaux pluviales et d’égouts, protéger les voies navigables des menaces liées au climat, remplacer les lignes de services publics endommagées ou dangereuses et apporter d’autres améliorations aux infrastructures hydrauliques. dans une Lettre L’administrateur de l’EPA, Michael Regan, a demandé aux gouverneurs de concentrer leurs efforts sur les zones défavorisées et a spécifiquement désigné Jackson comme une ville ayant besoin d’aide.

La loi d’atténuation de l’inflation de cette année a donné un nouvel élan aux systèmes d’approvisionnement en eau, y compris des fonds pour améliorer l’accès à l’eau dans les communautés vulnérables, prévenir le ruissellement des eaux pluviales et atténuer les sécheresses.

Mais Whelton, l’ingénieur en environnement, a déclaré que les gouvernements n’investissaient toujours pas suffisamment dans les aspects humains de la gestion des catastrophes, tels que B. Former les responsables de l’approvisionnement et apporter un soutien technique aux systèmes en ébullition.

“La plupart des gens aiment réparer les tuyaux et faire des séances de photos”, a-t-il déclaré. “Mais quand vient le temps de prendre des décisions concernant une catastrophe en cours, les ressources ne sont pas toujours là.”

Pour le moment, la crise aiguë de Jackson persistera, sans fin en vue.

“C’est notre réalité”, a déclaré De’keither Stamps, qui représente Jackson à la législature de l’État. « Nous sommes en état d’urgence permanent depuis longtemps.

Stamps a déclaré qu’il y avait “assez de culpabilité” pour que la ville soit dans une situation aussi désespérée. Mais le doigt pointé et les dysfonctionnements ne résoudront pas les problèmes actuels – et ceux qui nous attendent probablement, a-t-il déclaré.

“Le leadership à tous les niveaux devrait travailler plus en collaboration, du local à l’état au fédéral”, a déclaré Stamps. “Nous ne pouvons pas laisser la tragédie se produire et la surmonter sans investir sérieusement dans sa résolution.”

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