“Défense de la planète” : la NASA cible des astéroïdes lors d’une collision spatiale | nouvelles de l’espace

Après que la NASA a délibérément écrasé un vaisseau spatial de la taille d’une voiture contre un astéroïde la semaine prochaine, il appartiendra à la mission Hera de l’Agence spatiale européenne d’enquêter sur la “scène du crime” et de découvrir les secrets de ces roches spatiales potentiellement dévastatrices.

Le test de double redirection d’astéroïdes (DART) de la NASA vise à entrer en collision avec l’astéroïde lunaire Dimorphos lundi soir dans l’espoir de modifier légèrement sa trajectoire – la première fois qu’une telle opération a été tentée.

Alors que Dimorphos est à 11 millions de kilomètres (6,8 millions de miles) et ne représente aucune menace pour la Terre, la mission est un essai au cas où le monde aurait un jour besoin de dévier un astéroïde de sa trajectoire.

Les astronomes du monde entier observeront les effets de DART et suivront de près son impact pour voir si la mission a réussi le test.

La mission Hera de l’Agence spatiale européenne, du nom de l’ancienne reine du dieu grec, suivra ses traces.

Le lancement du vaisseau spatial Hera est prévu en octobre 2024 et devrait arriver à Dimorphos en 2026 pour mesurer l’impact précis de DART sur l’astéroïde.

Les scientifiques sont non seulement ravis de voir le cratère de DART, mais aussi d’étudier un objet hors du commun.

‘Un nouveau monde’

Dimorphos, en orbite autour d’un plus grand astéroïde Didymos alors qu’ils traversent ensemble l’espace, offre non seulement une “opportunité de test parfaite pour une expérience de défense planétaire, mais aussi un tout nouvel environnement”, a déclaré Ian Carnelli, responsable de la mission Hera.

Hera sera équipée de caméras, de spectromètres, de radars et même de nanosatellites de la taille d’un grille-pain pour mesurer la forme, la masse, la composition chimique de l’astéroïde, etc.

Bhavya Lal de la NASA a déclaré qu’il était crucial de comprendre la taille et la composition de ces astéroïdes.

“Par exemple, si un astéroïde est constitué de gravier meuble, les approches pour le perturber peuvent être différentes que s’il s’agit de métal ou d’un autre type de roche”, a-t-elle déclaré au Congrès international d’astronautique à Paris cette semaine.

On sait si peu de choses sur Dimorphos que les scientifiques découvriront “un nouveau monde” en même temps que le public lundi, a déclaré Patrick Michel, chercheur principal de la mission Hera.

“Les astéroïdes ne sont pas des roches spatiales ennuyeuses – ils sont super excitants car ils ont une grande variété de tailles, de formes et de compositions”, a déclaré Michel.

Parce qu’ils ont une faible gravité par rapport à la Terre, la matière pourrait se comporter très différemment que prévu. “Si vous ne touchez pas la surface, vous ne pouvez pas voir la réponse mécanique”, a-t-il déclaré.

“A presque agi comme un liquide”

Par exemple, lorsqu’une sonde japonaise a largué un petit explosif près de la surface de l’astéroïde Ryugu en 2019, on s’attendait à ce qu’il laisse un cratère de deux à trois mètres de large. Au lieu de cela, il a creusé un trou de 50 mètres.

“Il n’y a pas eu de résistance”, a déclaré Michel. “La surface se comportait presque comme un liquide [rather than solid rock]. C’est bizarre ?”

La mission Hera testera Dimorphos en faisant atterrir un nanosatellite à sa surface, en partie pour voir à quel point il rebondit.

Les systèmes binaires comme Dimorphos et Didymos représentent environ 15% des astéroïdes connus, mais n’ont pas encore été explorés.

Avec un diamètre de seulement 160 mètres – environ la taille de la Grande Pyramide de Gizeh – Dimorphos sera également le plus petit astéroïde jamais étudié.

Les informations sur les effets de DART sont importantes non seulement pour défendre les planètes, a déclaré Michel, mais aussi pour comprendre l’histoire de notre système solaire, où la plupart des corps cosmiques ont été formés par des collisions et sont maintenant en cratère.

Ici, DART et Hera pourraient non seulement éclairer l’avenir, mais aussi le passé.

Cette image générée par ordinateur montre l’impact du projectile DART sur le système d’astéroïdes binaires Didymos [European Space Agency via AFP]

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