DART confirmé comme cible pour frapper l’astéroïde Dimorphos

Test de redirection double astéroïde DART de la NASA

Animation DARD. Crédit photo : NASA/Johns Hopkins APL

L’équipe DART confirme l’orbite de l’astéroïde ciblé

À l’aide de certains des télescopes les plus puissants au monde, l’équipe d’enquête DART a mené une campagne d’observation de six jours le mois dernier pour confirmer les calculs précédents de l’orbite de Dimorphos – l’astéroïde cible de DART. Dimorphos est en orbite autour de son plus grand astéroïde parent Didymos. Ces observations confirment où l’astéroïde devrait se trouver au moment de l’impact. DART, la première tentative au monde de modifier la vitesse et la trajectoire du mouvement d’un astéroïde dans l’espace, teste une méthode de déviation d’astéroïde qui pourrait s’avérer utile si un tel besoin de défense planétaire se faisait sentir à l’avenir.

“Les mesures que l’équipe a prises au début de 2021 étaient essentielles pour s’assurer que DART arrivait au bon endroit et au bon moment pour son impact cinétique sur Dimorphos”, a déclaré Andy Rivkin, co-responsable de l’équipe d’enquête DART au Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins (APL ) à Laurel, Maryland. “La confirmation de ces mesures par de nouvelles observations nous montre que nous n’avons pas besoin de changements de cap et que nous sommes déjà sur la bonne voie.”

L'astéroïde Didymos du télescope Lowell Discovery

Dans la nuit du 7 juillet 2022, le Lowell Discovery Telescope a capturé l’astéroïde Didymos près de Flagstaff, en Arizona. Crédit : Observatoire Lowell/N. Moscou

Cependant, la compréhension de la dynamique de l’orbite de Dimorphos est importante pour des raisons autres que la garantie de l’effet de DART. Si DART parvient à changer la trajectoire de Dimorphos, la lune se rapprochera de Didymos, réduisant le temps qu’il faut pour l’orbiter. Bien qu’il soit facile de mesurer ce changement, les scientifiques doivent confirmer que rien d’autre que l’impact n’affecte l’orbite. Celles-ci incluent des forces subtiles telles que le recul radiatif de la surface chauffée par le soleil de l’astéroïde, qui peuvent pousser doucement sur l’astéroïde et modifier son orbite.

“La nature avant-après de cette expérience nécessite une excellente connaissance du système d’astéroïdes avant de faire quoi que ce soit à ce sujet”, a déclaré Nick Moskovitz, astronome à l’observatoire Lowell de Flagstaff, en Arizona, et co-responsable de la campagne d’observation de juillet. . “Nous ne voulons pas dire à la dernière minute, ‘Oh, voici quelque chose auquel nous n’avons pas pensé, ou des phénomènes auxquels nous n’avons pas pensé.’ Nous voulons être sûrs que tout changement que nous voyons est uniquement dû à ce que DART a fait. »

L'astéroïde Didymos du télescope Lowell Discovery

Dans la nuit du 7 juillet 2022, le télescope Lowell Discovery près de Flagstaff, en Arizona, a capturé cette séquence dans laquelle l’astéroïde Didymos, situé près du centre de l’écran, se déplace dans le ciel nocturne. La séquence est ici accélérée d’environ 1 800 fois. Les scientifiques ont utilisé ces observations et d’autres de la campagne de juillet pour confirmer l’orbite et l’emplacement prévu de Dimorphos au moment de l’impact de DART. Crédit : Observatoire Lowell/N. Moscou

De fin septembre à début octobre, à peu près au moment de l’impact de DART, Didymos et Dimorphos effectueront leur approche la plus proche de la Terre ces dernières années. Cela les place à environ 6,7 millions de miles (10,8 millions de kilomètres). En mars 2021, le système Didymos était hors de portée de la plupart des télescopes au sol en raison de sa distance par rapport à la Terre. Cependant, début juillet, l’équipe de sondes DART a déployé de puissants télescopes en Arizona et au Chili – le télescope Lowell Discovery à l’observatoire Lowell, le télescope Magellan à l’observatoire Las Campanas et le télescope Southern Astrophysical Research (SOAR) – pour observer et rechercher le système d’astéroïdes change sa luminosité. Ces changements, appelés “événements mutuels”, se produisent lorsque l’un des astéroïdes passe devant l’autre en raison de l’orbite de Dimorphos, bloquant une partie de la lumière qu’ils émettent.

“C’était une période difficile de l’année pour faire ces observations”, a déclaré Moskovitz. Les nuits sont courtes dans l’hémisphère nord et la saison de la mousson en Arizona. Il y avait un risque de tempêtes hivernales dans l’hémisphère sud. En effet, peu de temps après la campagne d’observation, le Chili a été frappé par une importante tempête de neige, entraînant des évacuations depuis la montagne où se trouve SOAR. Cela a entraîné l’arrêt du télescope pendant près de dix jours. “Nous avons demandé six demi-nuits d’observation avec une certaine attente qu’environ la moitié de cela serait perdue à cause des intempéries, mais nous n’avons perdu qu’une nuit. Nous avons vraiment eu de la chance.

Dans l’ensemble, l’équipe a pu extraire le moment de 11 nouveaux événements communs à partir des données. L’analyse de ces changements de luminosité a permis aux scientifiques de déterminer exactement combien de temps il faut à Dimorphos pour orbiter autour du plus gros astéroïde. Cela leur permet de prédire où se trouvera Dimorphos à des moments précis, y compris lorsque DART frappera. Les résultats concordaient avec les calculs précédents.

“Nous avons maintenant une très grande confiance dans le fait que le système d’astéroïdes est bien compris et nous sommes capables de comprendre ce qui se passe après l’impact”, a déclaré Moskovitz.

Cette campagne d’observation a non seulement permis à l’équipe de confirmer la période orbitale de Dimorphos et l’emplacement prévu au moment de l’impact, mais a également permis aux membres de l’équipe d’affiner le processus qu’ils utiliseront pour déterminer si DART est sur l’orbite de Dimorphos après que l’impact a changé avec succès. de combien.

En octobre, après l’impact de DART sur l’astéroïde, l’équipe utilisera à nouveau des télescopes au sol dans le monde entier pour rechercher des événements communs et calculer la nouvelle orbite de Dimorphos. Ils s’attendent à ce que le temps nécessaire au plus petit astéroïde pour orbiter autour de Didymos ait été décalé de quelques minutes. Ces observations aideront également à affiner les théories que les scientifiques du monde entier ont avancées sur la dynamique orbitale de Dimorphos et la rotation des deux astéroïdes.

Johns Hopkins APL gère la mission DART pour[{” attribute=””>NASA’s Planetary Defense Coordination Office as a project of the agency’s Planetary Missions Program Office. DART is the world’s first planetary defense test mission, intentionally executing a kinetic impact into Dimorphos to slightly change its motion in space. While neither asteroid poses a threat to Earth, the DART mission will demonstrate that a spacecraft can autonomously navigate to a kinetic impact on a relatively small target asteroid and that this is a viable technique to deflect an asteroid on a collision course with Earth if one is ever discovered. DART will reach its target on September 26, 2022.

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