Dans le Kentucky inondé, les écoles se précipitent pour reconstruire

COMBS, Kentucky – Robin Combs enseigne les mathématiques depuis plus de trois décennies. Sa mémoire musculaire la guide alors qu’elle atteint les bons plans de cours, confiante quant à ce qui fonctionne et à la meilleure façon d’atteindre ses élèves du collège. Mais lorsque les eaux de crue ont balayé l’école primaire Robinson le mois dernier, le toit de sa salle de classe s’est effondré, détruisant trois décennies de matériel pédagogique.

Maintenant, Mme Combs, comme des dizaines de ses collègues, recommence. Un vendredi récent, elle faisait partie d’une poignée d’enseignants qui bricolaient du matériel donné et nettoyaient une ancienne école primaire qui servira désormais aux enseignants et aux élèves de deux écoles détruites par les inondations. Bien que sa propre famille n’ait de l’eau courante que pendant une journée en un peu plus de trois semaines, elle s’est concentrée sur la réouverture de son école début septembre.

“Je veux juste que nos enfants soient de nouveau ensemble et que huit heures par jour soient normales – juste normales”, a déclaré Mme Combs. “Ils sont cool, ils ont un endroit, ils ont de la nourriture. Je n’ai pas à m’inquiéter huit heures par jour.”

Cette année scolaire devrait marquer le retour à une normalité tant attendue après deux années au cours desquelles la pandémie de coronavirus a coupé les cours et contraint parfois les élèves et les enseignants à se connecter. Mais juste au moment où les concierges finissaient de polir les sols carrelés et que les enseignants commençaient à disposer les nouvelles fournitures, les eaux de crue ont balayé l’est du Kentucky, emportant les Chromebooks et couvrant des décennies de photos de classe dans la boue et la moisissure. Au moins 39 personnes sont morts dans les inondations, dont quelques enfants et un administrateur d’école bien-aimé.

Le comté de Perry, où Mme Combs travaille, figurait parmi les communautés les plus durement touchées. Près d’un mois plus tard, les bords des routes de l’est du Kentucky sont jonchés d’objets détruits, de branches d’arbres et de revêtements de maisons endommagées. Les résidents locaux démolissent les bâtiments détruits, emportent les décombres et nettoient la puanteur de moisi de l’inondation de leurs maisons. Certaines parties de la région ont encore besoin de faire bouillir de l’eau ou sont sans électricité stable ni Internet. Les responsables et les bénévoles ont encore du mal à atteindre certains résidents disparus dans les vallées étroites des montagnes, où la route isolée qui servait de point d’accès a été bloquée ou emportée par le ruisseau voisin.

La semaine dernière, au Capitole de l’État de Francfort, le gouverneur Andy Beshear et les législateurs ont annoncé leur intention de canaliser 212,7 millions de dollars dans la région au cours des six prochains mois. Cela comprend 40 millions de dollars spécifiquement pour réparer les bâtiments universitaires, transporter les étudiants déplacés et soutenir leurs familles.

La reprise a été particulièrement cruciale pour les écoles de la région, qui ont ancré ces communautés de montagne, car le déclin de l’industrie du charbon a entravé la croissance économique. Les districts scolaires sont parmi les plus gros employeurs de la région, bien que le nombre d’étudiants ait diminué ces dernières années. Dans le comté de Perry, 83 % des quelque 4 000 étudiants ont droit à des déjeuners gratuits ou à prix réduit, et plus de 470 étudiants sont considérés comme des sans-abrile personnel de l’école fournissant souvent de la nourriture, des examens dentaires et médicaux et des vêtements en plus des cours quotidiens.

En conséquence, les communautés se sont mobilisées autour des écoles : les enseignants ont répondu aux appels et aux offres d’aide des anciens élèves et de leurs enfants. Les étudiants actuels ont livré des courses et aidé à nettoyer la boue et les meubles endommagés. Les responsables de l’ouest du Kentucky qui a subi des tornades l’hiver dernieret les survivants des inondations du Tennessee voisin et de tout le pays ont appelé pour offrir de l’aide et des conseils.

Vingt-cinq districts scolaires ont été touchés par les inondations, avec plus d’une douzaine de bâtiments gravement endommagés et impropres à l’enseignement cette année. Le simple remplacement de Robinson Elementary, l’école où enseigne Mme Combs, pourrait coûter près de 25 millions de dollars.

Certains des districts concernés prévoient de commencer les cours avant la fin septembre ou plus tard à l’automne. L’improvisation est désormais omniprésente. Chasity Short, une enseignante de troisième année du comté de Perry, travaillera cette année dans un vestiaire de filles rénové.

“Tant que tous nos gens restent ensemble, on s’en fout”, a déclaré Mme Short, roulant de la peinture blanche sur une étagère qu’elle avait récupérée d’une benne à ordures. Elle a ajouté: “Nous enseignerons de n’importe où.”

Les enseignants ont demandé aux administrateurs et aux responsables de l’État d’éviter les divisions scolaires, mais cela peut ne pas être possible dans tous les cas.

“Je dois regarder les enfants et les adultes et dire:” Où est l’endroit le plus sûr pour mettre ces enfants et leur enseigner? “, A déclaré Jonathan Jett, le surintendant du comté de Perry.

M. Jett a pu déplacer l’école primaire Robinson et une autre école K-12 inondée, Buckhorn, dans un bâtiment d’école primaire qui était vacant lorsque les écoles ont fusionné, mais d’autres surintendants essayaient toujours de trouver où loger leurs élèves déplacés. Il faudra des années pour réparer et remplacer les bâtiments endommagés, et les employés ne savent pas comment restructurer certaines lignes de bus alors que certaines routes restent impraticables et que les quartiers peuvent s’étendre sur plus de quatre douzaines de kilomètres.

Les enseignants et d’autres personnes à l’école ont également reconnu les préoccupations émergentes quant à leur capacité à répondre aux besoins accrus et au traumatisme émotionnel des élèves dont les maisons ont été détruites. Ils craignent que même les petites écoles perdent plus d’élèves et d’enseignants – et ne savent pas ce qui se passera lorsque l’aide extérieure se tarira.

“Nous pouvons nous en tirer, mais pas à long terme”, a déclaré Jamie Fugate, le directeur de l’école primaire Robinson, qui se tenait dans la pièce vide qui devrait être son bureau dans l’école rénovée. Les cours devraient y commencer le 6 septembre après la fête du Travail.

Bien que de nombreux enseignants aient subi des dégâts d’inondation dans leur propre maison, certains ont organisé des rassemblements en plein air pour remonter le moral et avoir un aperçu de leurs élèves. Dans une école primaire, ils ont organisé un événement au volant où les enseignants ont distribué des sacs de brosses à dents, de dentifrice, de chips et de jouets.

Les étudiants eux-mêmes veulent revenir.

Charlie Boggs, 11 ans, “espérait que ce serait comme un film” lorsqu’il est entré en cinquième année à l’école primaire Martha Jane Potter à la périphérie de Whitesburg. Il a imaginé le goût de la gloire qui viendrait en jouant dans l’équipe de football des Pirates et en portant le casque d’or signature. Mais l’école était également sous les inondations, et on ne savait pas quand les cours reprendraient.

“C’est spécial dans le mauvais sens”, a-t-il déclaré, notant que les inondations sont survenues après de difficiles années d’apprentissage en cas de pandémie. Il fit une pause, puis ajouta : « Au moins, vous aurez de bonnes histoires.

La mère de Charlie, Tara Boggs, est professeur d’art de la parole en sixième année au Fleming Neon Middle School à Neon, Kentucky. Le sous-sol de l’école étant inondé, le reste de l’école est éteint, laissant Mme Boggs et d’autres bénévoles trier les fournitures à livrer dans la quasi-obscurité pendant des semaines.

“Je déteste ça – je déteste que certains de ces enfants ne soient plus jamais les mêmes”, a déclaré Mme Boggs. Mais, a-t-elle ajouté, “les racines sont beaucoup plus profondes que les eaux de crue ne peuvent les emporter”.

Au lycée central du comté de Letcher, à proximité, les responsables de l’école ont débattu de l’opportunité de jouer le premier match de football à domicile prévu le vendredi soir de la saison le 19 août. L’école, bien que largement épargnée par les dégâts, était devenue un centre de distribution de dons. Le camp de football avait été annulé, laissant peu de temps pour s’entraîner sur les tapis, et les uniformes de cheerleading avaient été détruits au camp.

Mais après avoir consulté les joueurs, les responsables ont accepté d’aller de l’avant dans l’espoir de faire diversion pour la communauté.

“C’est idiot, mais un match de football vendredi soir, c’est quelque chose dont je pensais que nous avions besoin”, a déclaré Junior Matthews, l’entraîneur de l’équipe.

Neuf joueurs et deux entraîneurs avaient inondé des maisons, mais plusieurs s’étaient joints à des foules de résidents locaux aidant aux efforts de secours. Dans les jours qui ont précédé le match, ils ont jonglé entre l’entraînement et des heures de travail bénévole.

Parmi ces joueurs figuraient Quentin Williams, 16 ans, qui s’appelle Q, un étudiant de deuxième année qui s’est lancé dans la récupération, livrant des boîtes aux voitures des gens et travaillant de longues heures au centre de distribution de l’école.

“Je me sentais mal juste assis dans la maison. Ça fait du bien d’aider les gens qui ne peuvent pas s’aider eux-mêmes”, a-t-il déclaré l’autre après-midi alors qu’il s’asseyait pour le déjeuner de sa famille après l’église dans un restaurant mexicain.

L’adolescent a été transporté hors du culte plus tôt ce matin lors d’une brève averse, sachant que la tempête allait secouer son cousin de 6 ans au service pour enfants d’à côté.

La mère de Q, Kristi Williams, qui vit maintenant avec des parents, avait passé les jours précédant le match à retrouver des copies de papiers importants qui avaient été endommagés lors de l’inondation et à pleurer la maison qu’elle avait travaillé dur pour sauver et où elle avait élevé ses enfants.

Mais vendredi prochain, elle faisait partie des mamans qui faisaient la queue dehors avec des décorations du Dollar Store achetées pour correspondre au thème tropical choisi par les étudiants fans. Elle a pleuré au sommet des gradins en regardant Q courir à travers le tunnel gonflable et s’agenouiller sur la touche pour prier, et a pensé, a-t-elle dit plus tard, à la façon dont les trophées et les récompenses qu’il avait gagnés avaient été perdus et comment il allait maintenant commencer. encore .

Mme Williams s’est dite soulagée que Q et le reste de son équipe aient eu la chance de jouer.

“Juste pour éviter de le voir dans la boue ou portant de l’eau”, a-t-elle déclaré. “Il peut faire ce qu’il aime.”

Alors que la foudre et la pluie forçaient un retard, les gens dans les gradins devenaient visiblement agités et s’agitaient dans leurs sièges. Les directeurs d’orchestre ont entassé leurs élèves à l’intérieur.

Mais lorsque le temps s’est dégagé et que le jeu a repris, les Cougars du comté de Letcher ont commencé à marquer. Ils ont surmonté un déficit à deux chiffres contre les Wildcats de Shelby Valley. Au final, ils avaient scellé une victoire 52-48 après avoir renvoyé une interception pour un touché et la foule a hurlé.

“Je ne sais pas si le scénario aurait pu être meilleur”, a déclaré M. Matthews.

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