Bon nombre des aliments les plus nutritifs sont aussi les plus durables

Image d'une assiette remplie de différents types de légumes.

Bien qu’il soit relativement facile de comparer l’empreinte environnementale de la production de pommes à celle d’oranges (ou même de bœuf), ces calculs deviennent beaucoup plus difficiles lorsque les aliments contiennent plusieurs ingrédients – et ceux-ci constituent l’essentiel de ce qui est vendu dans une épicerie typique. Jusqu’à présent, il n’existait pas de bonnes méthodes pour déterminer les effets de ces aliments, mais une équipe d’Oxford a récemment publié certains des premiers travaux visant à développer une métrique de durabilité pour tout (comestible) que vous pourriez trouver chez l’épicier local.

Au-delà des estimations de durabilité de l’approche, l’équipe d’Oxford a comparé ses résultats à la métrique nutritionnelle standard NutriScore. Ce faisant, ils ont constaté qu’il existait de nombreuses «situations gagnant-gagnant» lorsque la nourriture était à la fois durable et nutritive – bien qu’il y ait quelques exceptions notables. Et même si les résultats n’étaient pas trop surprenants, cette méthode offre une nouvelle mesure permettant aux consommateurs, aux détaillants et aux fabricants de prendre des décisions plus éclairées.

Recettes secrètes

L’un des plus grands obstacles au calcul de la durabilité des aliments riches en ingrédients est qu’il est rarement demandé aux fabricants d’énumérer la quantité de chaque ingrédient qu’ils incluent dans un produit. Au contraire, ces détails sont souvent des secrets d’entreprise étroitement gardés.

Mais dans certains pays, comme l’Irlande et le Royaume-Uni, au moins certaines de ces informations sont accessibles au public : les pourcentages de certains ingrédients clés. Les chercheurs de Programme Élevage, environnement et personnes (LEAP) et Santé publique d’Oxford à l’Université d’Oxford a utilisé ces détails (du Ressource FooDB) pour estimer les pourcentages d’ingrédients dans des produits similaires, dont plus de 57 000 produits d’épicerie, représentant la quasi-totalité des aliments et des boissons dans les supermarchés britanniques et irlandais.

Une fois qu’ils avaient deviné les ingrédients, ils les ont utilisés Base de données environnementale HESTIA pour calculer l’impact de l’ensemble de l’inventaire. Pour chaque aliment, l’équipe a calculé un score environnemental qui comprenait une métrique combinée de quatre impacts principaux – les émissions de gaz à effet de serre, l’utilisation des terres, le stress hydrique et le potentiel de provoquer des proliférations d’algues toxiques dans les plans d’eau en aval (c’est-à-dire le potentiel d’eutrophisation).

Dans une dernière étape, ils ont comparé leurs résultats de durabilité à une métrique nutritionnelle couramment utilisée appelée NutriScore. Cela classe les aliments selon les « bons » nutriments, tels que les protéines, les fibres, la teneur en fruits/légumes et les huiles saines, et les « mauvais » nutriments, tels que les calories, les graisses, le sel et les sucres ajoutés.

“Nous utilisons NutriScore car il est assez largement utilisé dans de nombreux pays à travers le monde et de nombreux chercheurs connaissent le concept qui le sous-tend”, a déclaré l’auteur principal Michael Clark de l’Université d’Oxford. « L’ensemble du principe a été conçu pour être appliqué au niveau de la population afin d’obtenir de meilleurs résultats en matière de santé. Il a subi de nombreuses validations et tests, et il a été très efficace au niveau de la population.

bénéfices

Lorsque les chercheurs ont testé leur méthode sur des produits contenant des ingrédients connus, ils ont constaté que cela fonctionnait bien. Les classements de durabilité qui en ont résulté étaient également globalement conformes à ce à quoi on pourrait s’attendre compte tenu des ingrédients clés de chaque élément.

“Nos résultats n’étaient pas particulièrement surprenants”, a déclaré Clark. “Au cours de la dernière décennie au moins, il y a eu de plus en plus de preuves que certains produits ont un impact élevé – généralement le bœuf et le mouton – et que certains produits ont un impact faible, comme les aliments à base de plantes (à quelques exceptions près comme le chocolat et le café). “

En général, la viande, le fromage et le poisson – et tout ce qui est préparé avec ces ingrédients – ont eu les impacts estimés les plus élevés. Tout ce qui est basé sur un fruit, une céréale ou un légume de rang inférieur comme prévu. Lorsqu’il est combiné avec NutriScore, il y avait des produits gagnant-gagnant clairs qui étaient nutritifs et bons pour l’environnement – comme les grains entiers et les produits. Les chips de pommes de terre se sont également particulièrement bien comportées en raison de leur forte teneur en « légumes ». D’autres aliments comme les noix, le poisson et la viande étaient nutritifs mais relativement plus nocifs pour l’environnement.

En cours

L’équipe de recherche espère que leurs travaux fourniront un point de départ pour une mesure qui pourrait être utilisée par les consommateurs, les producteurs et les détaillants pour faire des choix plus durables. À l’avenir, le plus grand obstacle restera le manque de transparence des ingrédients, qui ne devrait pas s’améliorer dans un proche avenir. Où et comment les ingrédients sont fabriqués est un autre facteur qui peut modifier considérablement les impacts et qui est rarement divulgué.

“Nous espérons que c’est le début d’un voyage plus long et une opportunité de travailler ensemble pour développer quelque chose de mutuellement bénéfique”, a déclaré Clark. “La partie la plus excitante est son application – nous avons maintenant un mécanisme qui permet des comparaisons entre une gamme d’aliments que les gens produisent, vendent ou achètent, et cela leur permet de prendre des décisions éclairées sur l’impact de ces choix.”

PNAS, 2022. DOI : 10.1073/pnas.2120584119

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