Barbara Ehrenreich, chercheuse sur le côté obscur de la prospérité, décède à 81 ans

C’était une réunion informelle.

Au-dessus du saumon et de la mâche, Barbara Ehrenreich a discuté des futurs articles avec son rédacteur en chef du Harper’s Magazine. Puis, comme elle s’en souvenait, la conversation a dérivé.

Comment quelqu’un pourrait-il survivre avec le salaire minimum ? elle considéra. Un journaliste pur et dur devrait le savoir.

Son rédacteur en chef Lewis Lapham a répondu avec un demi-sourire et un seul mot, “Vous”.

Le résultat a été le livre Nickel and Dimed: On (Not) Getting By in America (2001), un récit secret de l’humiliation, de la misère et des difficultés d’être un travailleur à bas salaire aux États-Unis. Il est devenu un best-seller et un classique de la littérature sur la justice sociale.

Mme Ehrenreich, journaliste, militante et auteure, est décédée jeudi à l’âge de 81 ans dans un hospice à Alexandria, en Virginie, où elle avait également une maison. Sa fille, Rosa Brooks, a déclaré que la cause était un accident vasculaire cérébral.

En tant que serveuse près de Key West, en Floride, Mme Ehrenreich a rapidement découvert dans son rapport pour Nickel et Dimed qu’il fallait deux emplois pour joindre les deux bouts. Après avoir répété son expérience de journalisme ailleurs en tant que femme de ménage dans un hôtel, femme de ménage, préposée à une maison de retraite et employée de Wal-Mart, elle trouvait toujours presque impossible de gagner sa vie avec une moyenne de 7 $ de l’heure.

Tout travail exige des compétences et de l’intelligence, a-t-elle conclu, et doit être payé en conséquence.

Nickel and Dimed, l’un des plus de 20 livres écrits par Mme Ehrenreich, a alimenté le mouvement de hausse des salaires alors que les conséquences de la bulle Internet ont happé l’économie en 2001.

“Beaucoup de gens m’ont félicitée d’avoir été si courageuse à ce sujet – ce à quoi je ne peux que dire que des millions de personnes font ce type de travail tous les jours toute leur vie – n’avez-vous pas remarqué?”, ​​A-t-elle déclaré dans un 2018 acceptation parole après avoir reçu le Prix ​​Érasmedécerné à une personne ou à une institution qui a apporté une contribution particulière aux sciences humaines, aux sciences sociales ou aux arts.

Mme Ehrenreich a remarqué ces millions au cours de sa carrière d’écrivain, dans laquelle elle a abordé une variété de sujets : le mythe du rêve américain, le marché du travail, les soins de santé, la pauvreté et les droits des femmes. Sa motivation est venue d’un désir de faire la lumière sur les gens ordinaires ainsi que sur ceux “méconnus et oubliés”, a déclaré sa rédactrice en chef Sara Bershtel dans un e-mail.

Reconnaissance…

Barbara Alexander est née le 26 août 1941 à Butte, dans le Montana, dans une famille ouvrière. Sa mère, Isabelle Oxley, était une femme au foyer; Son père, Benjamin Howes Alexander, était un mineur de cuivre qui a ensuite obtenu un doctorat. en métallurgie de l’Université Carnegie Mellon de Pittsburgh et est devenu directeur de recherche chez Gillette.

Mme Ehrenreich, qui a grandi en entendant des histoires de famille sur les mines, a rappelé qu’il était normal qu’un homme de plus de 40 ans fasse un travail dangereux et qu’il lui manque au moins un doigt.

“Pour moi, donc, être assis à un bureau toute la journée n’était pas seulement un privilège, mais aussi un devoir : quelque chose que je devais à tous les gens de ma vie, vivants et morts, qui avaient tellement plus à dire que quiconque n’avait jamais entendu de », a-t-elle écrit dans l’introduction de Nickel et Dimed.

Ses parents étaient tous deux de gros buveurs. Dans un mémoire de 2014, elle a décrit la colère de sa mère comme le “champ de force central” de sa maison d’enfance. Elle croyait que la mort de sa mère d’une crise cardiaque avait été causée par une surdose délibérée de pilules.

Mme Ehrenreich est diplômée du Reed College de Portland, Oregon en 1963. Elle a obtenu un doctorat. En 1968, elle obtient son doctorat en biologie cellulaire à l’Université Rockefeller de New York, où elle rencontre son premier mari, John Ehrenreich.

Après l’université, elle est devenue analyste budgétaire pour la ville de New York et, en 1969, membre du personnel du Health Policy Advisory Center à but non lucratif basé à New York (et aujourd’hui disparu). En 1971, elle a commencé à travailler comme professeure adjointe dans le programme des sciences de la santé à l’Université d’État de New York, Old Westbury. Mais les bouleversements sociaux et politiques des années 1960 suscitent sa colère et attisent sa passion pour l’écriture.

Son premier livre, Long March, Short Spring: The Student Uprising at Home and Abroad (1969), co-écrit avec M. Ehrenreich, est né de son activisme contre la guerre du Vietnam. Son deuxième livre, The American Health Empire: Power, Profits and Politics, est publié l’année suivante.

Mme Ehrenreich a quitté son emploi d’enseignante pour devenir écrivain à plein temps en 1974 et, dans les années 1970, a vendu un certain nombre d’articles à Mme.

De nombreux livres acclamés par la critique ont suivi, notamment The Hearts of Men: American Dreams and the Flight from Commitment (1983), Fear of Falling: The Inner Life of the Middle Class (1989), The Worst Years of Our Lives: Irreverent Notes from a Decade of Greed” (1990); et “Blood Rites: Origins and History of the Passions of War” (1997).

Cependant, ce sont ses reportages de première main sur Nickel et Dimed qui ont trouvé un écho auprès des travailleurs américains et sont devenus un tournant dans sa carrière.

Suite au succès du livre, Mme Ehrenreich a appliqué sa technique journalistique immersive pour travailler sur le côté dysfonctionnel de l’ordre social américain. Ceux-ci comprenaient Bait and Switch: The (Futile) Pursuit of the American Dream (2005) et Smile or Die (2009) sur les dangers de la «pensée positive» face à des soins de santé inadéquats.

Dans ses mémoires, Life With a Wild God (2014), elle s’est concentrée sur ses expériences troublantes et non conventionnelles à l’adolescence.

Elle a également écrit des articles et des essais pour le New York Times, le Washington Post Magazine, The Atlantic, Harper’s, The Nation et The New Republic, et a occupé des postes universitaires, enseignant les études féministes à Brandeis et rédigé des essais pour la Graduate School of Journalisme Californie, Berkeley.

Son mariage avec M. Ehrenreich en 1966 s’est terminé par un divorce en 1982. Outre sa fille, Mme Brooks, professeur de droit, elle laisse dans le deuil son fils, Ben Ehrenreich, journaliste ; deux frères et sœurs, Benjamin Alexander Jr. et Diane Alexander; et trois petits-enfants. Son deuxième mariage avec Gary Stevenson en 1983 s’est terminé par un divorce en 1993.

Ces dernières années, Mme Ehrenreich en est venue à croire que de nombreuses personnes vivant au niveau ou près du seuil de pauvreté n’ont pas besoin de quelqu’un pour exprimer leurs luttes.

Au lieu de cela, elle pensait que les individus pourraient raconter leurs propres histoires s’ils avaient plus de soutien. Elle a fondé l’Economic Hardship Reporting Project, qui s’est concentré sur le soutien au travail des personnes sous-représentées dans la publication et la fourniture d’un soutien économique aux ouvriers d’usine, aux nettoyeurs, aux journalistes professionnels et à d’autres qui traversaient des moments difficiles.

Son livre le plus récent, Had I Known: Collected Essays (2020), rassemble ses articles couvrant quatre décennies sur le sexisme, la santé, les affaires, la science, la religion, etc. Presque tous ont partagé des avertissements répétés de pauvreté croissante et d’inégalités croissantes.

La colère de Mme Ehrenreich face à l’injustice est restée ininterrompue jusque tard dans sa vie. Dans une interview de 2020 Avec The New Yorker, elle a déclaré que le manque de congés de maladie payés et la baisse du bien-être de la classe ouvrière lui donnaient toujours “des pensées sombres et fâchées”.

“Nous nous montrons si vulnérables aux États-Unis”, a-t-elle déclaré. “Pas seulement parce que nous n’avons pas ou très peu de filet de sécurité, mais parce que nous n’avons pas de préparation aux situations d’urgence, pas d’infrastructure sociale.”

En 2018, elle a publié “Causes naturelles,” qui abordait la question du vieillissement et dénonçait sans détour le mouvement du bien-être.

“Tout décès peut désormais être considéré comme un suicide”, a-t-elle écrit. « Nous insistons pour faire une sorte d’autopsie biomorale de toute personne décédée à un âge qui semble trop précoce : fumait-elle ? Boire excessivement ? Mangez-vous trop de matières grasses et pas assez de fibres ? En d’autres termes, peut-elle être tenue responsable de sa propre mort ?

Mme Ehrenreich a continué à écrire jusqu’à ses 80 ans et avait commencé à travailler sur un livre sur le développement du narcissisme à sa mort, a déclaré sa fille.

Mme Ehrenreich a déclaré qu’elle croyait que c’était son travail en tant que journaliste de faire la lumière sur la douleur inutile dans le monde.

“L’idée n’est pas que nous allons gagner de notre vivant et c’est notre référence”, a-t-elle déclaré au New Yorker, “mais que nous allons mourir en essayant.”

Alex Trot reportage contribué.

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