A Cherson, l’offensive militaire ukrainienne vise à reconquérir les territoires occupés

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RÉGION DE KHERSON, Ukraine – L’armée ukrainienne a tenu les Ukrainiens et le monde dans l’ignorance de la contre-offensive qu’elle aurait lancée dans ce territoire sous contrôle russe, mais Oleksander Skovorodka sent déjà un changement.

Le résident de 32 ans de Kamyane, un village encerclé par les forces russes, a déclaré que le barrage d’artillerie des deux directions avait augmenté. Lui et ses voisins ont vu des hélicoptères d’attaque ukrainiens survoler la cime des arbres alors qu’ils se dirigeaient vers le sud. Mercredi soir, des véhicules militaires ukrainiens ont parcouru le chemin de terre dans le coin nord-ouest de la région où lui et sa femme Taisia ​​​​allaient faire leurs courses.

“Nous pouvons entendre plus de combats et plus de bombardements”, a-t-il dit. “Les Russes sont juste là-bas.”

L’allée est l’une des routes qui leur permet d’éviter les zones contrôlées par les envahisseurs russes, qui occupent désormais presque toute la région stratégiquement importante de 11 000 milles carrés, y compris leur capitale, la ville portuaire de Kherson sur la mer Noire.

Le sentier traverse des forêts et des pâturages et mène à un pont temporaire fait de gravier et de tuyaux sur la rivière Inhulets, qui sépare Kherson des régions contrôlées par l’Ukraine au nord et à l’ouest. Ces derniers jours, les habitants de Kherson ont emprunté le passage pour fuir les combats, la plupart d’entre eux se dirigeant vers la ville voisine de Kryvyi Rih.

“Ils naviguent tous les jours”, a déclaré Oleksander Pokusayev, qui vit dans le village voisin de Shestirnya, en plein Ukraine libre. Il avait conduit sa moto Voskhod de l’ère soviétique du côté Kherson du pont, où il pêche souvent. “J’ai vu deux minibus remplis de monde ce matin”, a-t-il déclaré.

Avec le seul passage officiel à plus de 100 milles au nord à Zaporijia — un village abandonné, dont l’accès est contrôlé par des armées adverses à chaque extrémité d’un no man’s land tendu — Les évacués doivent de plus en plus trouver d’autres options. Certains nagent dans les inhulets, ce que la belle-sœur de Pokusayev a fait en fuyant les occupants russes dans le village de Borozenske.

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« Elle a dû traverser des forêts pendant deux jours. Elle a nagé et les soldats ukrainiens l’ont aidée à se mettre en sécurité”, a-t-il déclaré. “Votre mari est toujours du côté occupé.”

Pendant qu’il parlait, une patrouille ukrainienne est passée et s’est arrêtée pour vérifier la sécurité de quatre journalistes du Washington Post. En raison des manœuvres offensives et accrues des deux côtés, les soldats ukrainiens ont déclaré que le côté Kherson de la rivière devenait de plus en plus dangereux.

“C’est très risqué ici maintenant”, a déclaré un soldat, qui a demandé à ne pas être identifié par son nom ou son unité. “Les Russes sont très proches et leurs armes ne sont pas très précises. Leurs fusées peuvent aller n’importe où.

Kherson a été la première ville stratégiquement importante capturée par la Russie au début de l’invasion fin février, et la région élargie de Kherson aide à former le “pont terrestre” convoité du président russe Vladimir Poutine vers la Crimée, que la Russie a capturé en 2014 et a été annexée.

Les habitants de la région ont vu le contrôle des villages de Kherson fluctuer. Après que les Russes ont capturé de nombreuses communautés dans les premières semaines de l’invasion, les forces ukrainiennes ont poussé à travers les Inhulets en mai et en ont libéré plusieurs. Les troupes ukrainiennes ont utilisé le village de Pokusayev comme base pendant plus d’un mois de bombardements avant cette poussée.

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Maintenant, les habitants espèrent que la nouvelle offensive poussera les Russes hors de portée de l’artillerie. Jusqu’à présent, cependant, les bombardements n’ont fait qu’empirer.

« Ils ont encore frappé beaucoup de maisons ; Ils essaient de frapper l’église”, a-t-il dit en désignant le dôme doré visible de l’autre côté de la rivière. “Ma maison a été abattue deux fois.”

Les analystes occidentaux du renseignement et de l’armée disent depuis des mois L’Ukraine préparait une grande campagne pour reprendre Kherson et ses environs. La capitale régionale, porte d’entrée entre le Dniepr et la mer Noire, est un centre économique important.

L’Ukraine espère que reprendre la région aux Russes – qui auraient prévu d’organiser un référendum avant de l’annexer à la Russie – donnera un nouvel élan à une guerre dans l’impasse.

On ne sait pas si l’opération lancée lundi est la campagne à grande échelle prévue.

Les informations de Kherson étaient rares. Les responsables militaires ont interdit aux journalistes d’accéder aux zones de première ligne à travers le pays jusqu’à lundi au moins, un niveau de restrictions sans précédent au cours des six mois qui ont suivi le début de l’assaut russe. Ils ont demandé aux Ukrainiens de faire preuve de patience, avertissant que la sécurité opérationnelle signifie que les informations sur la campagne seront lentes à émerger.

“Cela prendra aussi longtemps que nécessaire et personne ne se précipitera parce que les gens s’attendent à quelque chose de dramatique et d’excitant”, a déclaré Andriy Zagorodnyuk, un ancien ministre ukrainien de la Défense qui dirige maintenant le Center for Defence Strategies, un groupe de réflexion militaire à Kyiv. “Ils le feront à coup sûr, peu importe le temps que cela prendra”, a déclaré Zagorodnyuk.

Des responsables ukrainiens ont déclaré que des “combats durs” faisaient rage dans la région et que ses forces avaient détruit de nombreux dépôts d’armes et postes de commandement. Au début de la campagne, l’Ukraine a déclaré qu’elle avait démoli d’importants ponts sur le Dniepr, coupant les routes d’approvisionnement russes.

La Russie a reconnu qu’une campagne majeure était en cours, mais a déclaré qu’elle avait déjà fait un lourd tribut aux vies, aux chars et à l’équipement ukrainiens. Des soldats blessés seraient arrivés à Mykolaïv, une ville côtière juste à l’extérieur de la frontière ouest de la région.

Un responsable du Pentagone a confirmé lundi une “augmentation” des combats à l’intérieur de Kherson, y compris des attaques d’artillerie et de missiles, mais n’a pas pu confirmer qu’une contre-offensive majeure était en cours.

Le vide de l’information a poussé les habitants de Kherson à l’intérieur et à l’extérieur du territoire à se démener pour en savoir plus. À Kryvyi Rih, où le gouvernement de la ville a mis en place 89 abris pour plus de 35 000 évacués de Kherson, les personnes fuyant les combats parcourent les canaux Telegram et les groupes de discussion pour savoir ce qui se passe chez eux.

Svetlana Kulybanych, 60 ans, vit avec sa famille dans un orphelinat à Kryvyi Rih qui a été transformé en refuge d’urgence. Elle appelle régulièrement l’une des rares amies qui ont séjourné dans sa Nova Kakhovka natale, à 40 km de la ville de Kherson.

Quelque chose de grand se passe définitivement, a rapporté l’ami mercredi.

“Elle a dit que les Ukrainiens bombardaient la ville et avaient détruit de nombreux camps et endroits où les Russes entreposaient leur équipement”, a déclaré Kulybanych. “Maintenant, les Russes se cachent entre les bâtiments.”

S’il s’agit de la grande poussée de l’Ukraine pour chasser les Russes, Kulybanych prie pour que les troupes l’emportent bientôt. Elle et son mari, qui se remet d’une crise cardiaque qu’il a subie le jour de l’invasion, veulent rentrer chez eux.

“Nous voulons commencer à reconstruire pendant que nous sommes assez jeunes et forts”, a-t-elle déclaré.

David Stern à Kyiv a contribué à ce rapport.

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